Oreille - Définition

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Introduction

Photo d'une oreille humaine.

L'oreille est l'organe qui sert à capter le son et est donc le siège du sens de l'ouïe, mais elle joue également un rôle important dans l'équilibre. Le mot peut référer au système entier, l'appareil auditif qui effectue la collection et la compréhension des sons, ou bien à la partie extérieure seulement. Seuls les vertébrés ont des oreilles, toutefois de nombreux invertébrés sont capables de percevoir les sons en faisant appel à d'autres sens.

L'oreille en zoologie

La constitution de l'appareil auditif diffère grandement selon les animaux. On ne peut pas véritablement parler d'« oreille » chez de nombreuses espèces, même si elles perçoivent des sons ou des vibrations extérieures.

Invertébrés

Chez les invertébrés, quand on arrive à le localiser, l'appareil auditif consiste la plupart du temps en une simple cavité résistante, avec quelques concrétions calcaires, reliée à un nerf. Ils n'ont pas véritablement d'oreilles.

Vertébrés

Les poissons sont dotés d'un appareil auditif cartilagineux situé dans la cavité crânienne. Il est simplement composé d'un sac que surmontent deux ou trois canaux semi-cirulaires. Il n'y a pas d'oreille externe, ni de tympan car, dans l'eau, les sons sont perçus principalement à travers les os du crâne.

Les amphibiens ou les reptiles ont un tympan apparent, au niveau de la peau, sans oreille externe. Les oiseaux ont une oreille externe réduite au conduit auditif et n'ont pas ou peu de pavillon.

Animaux n'ayant pas de pavillon :

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Certains animaux, par exemple les canidés ou les équidés, peuvent mouvoir les pavillons de leurs oreilles en direction de la source du son. Chez l'humain les muscles permettant ce type de mouvement se sont atrophiés et sont généralement inutilisables.
Les oreilles mobiles servent aussi de moyen de communication visuelle, leur position indiquant l'humeur de l'animal.

Les chauves-souris ont des oreilles très différentes des autres mammifère avec parfois un pavillon et souvent un tragus très développé (qui accentue la stéréophonie et l'écholocation); l'oreille interne est extrêmement longue ce qui donne, à cette famille, la possibilité d'entendre un spectre auditif très étendu notamment dans les fréquences aigues inaudibles pour l'homme.

Avoir de grandes oreilles permet à des animaux comme l'éléphant de réguler leur température par fortes chaleurs.

Chez les mammifères, l'oreille reprend plus ou moins l'organisation de l'oreille humaine.

Les oreilles dans la culture

L'expression « bouche à oreille » désigne la communication verbale et la transmission orale. Mais un trompe-oreilles est une phrase dont la consonnance prète à confusion.

Par analogie avec la forme du pavillon de l'oreille, des espèces végétales ou des plat cuisinés portent le nom d'oreilles : Oreille de lapin, oreille d'ours, oreille végétale, Oreilles d'ânes, Oreilles d'Aman, Oreilles de crisse, etc. A l'inverse on utilise les expressions « oreille en chou-fleur » ou « oreille en feuille de chou » pour désigner certaines déformations des oreilles humaines.

Obliger un élève turbulent à porter un bonnet d'âne, imitant les longues oreilles de l'âne, était une humiliation publique autrefois pratiquée traditionnellement comme punition dans les écoles.

Le Roi Midas vit ses oreilles transformées par Apollon en oreilles d'âne. Pour cacher sa disgrâce, il se mit à porter un bonnet conique qui dissimulait ses oreilles. Un esclave s'en rendit compte et, ne pouvant garder le silence, l'esclave creusa un trou sur le bord d’une rivière pour se délivrer de son secret en le révélant à la terre seule. Mais, peu après, des roseaux poussèrent ; agités par la brise, ils répétèrent la phrase : « Le roi Midas a des oreilles d’âne. »

Le peintre Vincent Van Gogh est connu pour avoir eu le lobe de l'oreille gauche tranché par une lame par lui-même, au rasoir, au cours d'une crise de délire due à une affection mentale ou neurologique, ou peut-être au cours d'une violente dispute avec Gauguin.

Au cours d'une corrida, s'ils ont apprécié la prestation du matador, les spectateurs réclament au président que lui soient accordées une, voire deux oreilles, et même deux oreilles et la queue du taureau de combat.

L'Oreille cassée est le sixième album de bande dessinée des aventures de Tintin.

Le logo de la radio-télévision belge RTBF.be a été inspiré par la forme simplifiée d'une oreille humaine de 1960 à 2005.

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