Zodiaque - Définition

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Introduction

Mosaïque du VIe siècle de la synagogue de Beth Alpha représentant les signes du zodiaque.

Le zodiaque est la zone du ciel autour de l'écliptique où, vus depuis la Terre, le Soleil, la Lune et les planètes du système solaire se déplacent. Le zodiaque est de nos jours divisé en treize constellations correspondant à douze signes. Le plus souvent, le grand public a entendu parler des signes astrologiques du zodiaque dans un contexte astrologique et non astronomique.

Étymologie

Le mot « zodiaque » vient du mot grec zodiakos [kyklos], « cercle de petits animaux », de zodiaion, diminutif de zoon : « animal ». Ce nom vient du fait que toutes les constellations du zodiaque (sauf la Balance, anciennement partie du Scorpion) figurent des créatures vivantes.

Signes du zodiaque

Le zodiaque a été divisé au Ve siècle av. J.-C. en douze parties égales (une pour chaque mois de l'année) portant le même nom que la constellation se trouvant "derrière" (certains affirment que les constellations ont donné leur nom aux signes; d'autres soutiennent l'inverse):

  • le Bélier, premier signe du Zodiaque, est le secteur où le Soleil entre à l'équinoxe de printemps, le 21 mars, qui était la période de la nouvelle année dans les calendriers antiques ;
  • le Taureau ;
  • les Gémeaux ;
  • le Cancer est le secteur où le Soleil entre au solstice d'été, le 21 juin, date à laquelle il culmine au zénith du tropique du Cancer ;
  • le Lion ;
  • la Vierge ;
  • la Balance accueille le Soleil à partir de l'équinoxe d'automne, le 21 septembre ;
  • le Scorpion ;
  • le Sagittaire ;
  • le Capricorne est le secteur où le Soleil entre au solstice d'hiver, le 21 décembre, date à laquelle il culmine au zénith du tropique du Capricorne ;
  • le Verseau ;
  • les Poissons, qui achèvent le cycle.

Ces signes sont des secteurs réguliers de 30°, conventionnellement décomptés à partir du point vernal. Ils n'ont dès l'origine qu'un rapport lointain avec les constellations du même nom, dont les limites et positions sont irrégulières. De plus, ce rapport s'est constamment distendu au fil du temps, du fait de la précession des équinoxes. Les signes du zodiaque dit tropique/tropical (du grec "tropikos", qui tourne) ne doivent donc pas être confondus avec les constellations du même nom, qui appartiennent au zodiaque dit sidéral.

Pendant plus de deux millénaires, les astronomes (et les astrologues) ont repéré le mouvement des corps célestes non pas en degrés depuis le point vernal comme de nos jours, mais en degrés depuis le signe courant. Ces deux méthodes sont équivalentes : une position planétaire à 17° du Lion (le cinquième signe) est à 4 × 30 + 17 = 137° du point vernal. Cette notation a été abandonnée par les astronomes à la seconde moitié du XIXe siècle.

Signes et constellations du zodiaque

Voici un tableau des signes et des constellations du zodiaque avec les dates auxquelles le soleil s'y trouve. Les deux colonnes montrent bien la différence entre un signe et une constellation du zodiaque.

Constellation Signe (symbole) Signe astrologique
Passage du Soleil dans le signe
Nombre
de jours
Passage du Soleil dans
la constellation
Nombre
de jours
Bélier Aries.svg Bélier
21 mars - 20 avril
31 18 avril - 13 mai 25,5
Taureau Taurus.svg Taureau
21 avril - 21 mai
31 13 mai - 21 juin 38,2
Gémeaux Gemini.svg Gémeaux
22 mai - 21 juin
31 21 juin - 20 juillet 29,3
Cancer Cancer.svg Cancer
22 juin - 22 juillet
31 20 juillet - 10 août 21,1
Lion Leo.svg Lion
23 juillet - 22 août
31 10 août - 16 septembre 36,9
Vierge Virgo.svg Vierge
23 août - 22 septembre
31 16 septembre - 30 octobre 44,5
Balance Libra.svg Balance
23 septembre - 22 octobre
30 30 octobre - 20 novembre 21,1
Scorpion Scorpio.svg Scorpion
23 octobre - 22 novembre
31 20 novembre - 29 novembre 8,4
Ophiuchus Asclepius staff.svg
Est ignoré par les astrologues
en tant que signe du zodiaque.
29 novembre - 18 décembre 18,4
Sagittaire Sagittarius.svg Sagittaire
23 novembre - 21 décembre
29 17 décembre - 20 janvier 33,6
Capricorne Capricorn.svg Capricorne
22 décembre - 20 janvier
30 20 janvier - 16 février 27,4
Verseau Aquarius.svg Verseau
21 janvier - 18 février
29 16 février - 11 mars 23,9
Poissons Pisces.svg Poissons
19 février - 20 mars
30/31 11 mars - 18 avril 37,7

Une personne de notre époque née quand le Soleil se trouve dans la constellation de la Balance ne sera pas du signe de la Balance. La précession des équinoxes a déplacé le point de référence du zodiaque tropique, la position du Soleil par rapport aux étoiles lors de l'équinoxe du printemps, qui en est le point de départ (début du signe du Bélier).

Les constellations sont, elles, de tailles inégales - une astrologie entièrement sidérale verrait donc une proportion immodérée de gens nés sous le signe de la Vierge. - Une autre question pour l'astrologie sidérale est de situer précisément le début de son zodiaque. Les constellations n'ayant que des limites conventionnelles (dessinées en 1930), où situer la limite entre le Bélier et les Poissons autrement que par convention ?

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