Héliopause - Définition et Explications

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En astronomie, l'héliopause est la limite où le vent solaire de notre Soleil est arrêté par le milieu interstellaire.

Structure

Le vent solaire souffle une " bulle " dans le milieu interstellaire (En astronomie, le milieu interstellaire est le gaz raréfié qui, dans une galaxie, existe entre...) (le gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) d'hélium (L'hélium est un gaz noble ou gaz rare, pratiquement inerte. De numéro atomique 2, il...) et d'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.) raréfié qui emplit la galaxie). Cette bulle est dénommée héliosphère, et sa limite extérieure se trouve là où la poussée (En aérodynamique, la poussée est la force exercée par le déplacement de l'air...) du vent solaire (Le vent solaire est un flux de plasma constitué essentiellement d'ions et d'électrons qui sont...) n'est plus suffisante pour repousser le milieu interstellaire, constitué des vents stellaires des astres proches et des nuages de gaz entre ces astres. Cette limite est connue comme étant l'héliopause (En astronomie, l'héliopause est la limite où le vent solaire du Soleil est...) et est souvent considérée comme étant la frontière (Une frontière est une ligne imaginaire séparant deux territoires, en particulier deux...) extérieure du système solaire (Le système solaire est un système planétaire composé d'une étoile, le...).

Au sein de l'héliopause se trouve une limite appelée " choc terminal " où des particules de vent (Le vent est le mouvement d’une atmosphère, masse de gaz située à la surface...) solaire supersoniques sont ralenties à des vitesses subsoniques par le milieu interstellaire. La couche entre le choc (Dès que deux entitées interagissent de manière violente, on dit qu'il y a choc, que ce soit de...) terminal et l'héliopause est connue comme l'héliogaine (heliosheath en anglais). Lorsque des particules émises par le soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...) entrent en collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de...) avec les particules interstellaires, elles ralentissent en émettant de l'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la...) (se réchauffant). Beaucoup de particules s'accumulent à et autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de l'héliopause, fortement énergisées par leur décélération, créant une onde de choc (Une onde de choc est un type d'onde, mécanique ou d'une autre nature, associé à...).

La distance à l'héliopause n'est pas connue précisément. Elle est probablement bien plus courte du côté du système solaire faisant face au mouvement orbital à travers la galaxie (Une galaxie est, en cosmologie, un assemblage d'étoiles, de gaz, de poussières et de...). Elle peut aussi varier en fonction de la vitesse (On distingue :) actuelle du vent solaire et de la densité (La densité ou densité relative d'un corps est le rapport de sa masse volumique à la...) locale du milieu interstellaire. Elle est connue pour se situer bien au-delà de l'orbite (En mécanique céleste, une orbite est la trajectoire que dessine dans l'espace un corps...) de Pluton (Pluton, dont la désignation officielle est (134340) Pluton, est la deuxième plus grande planète...).

Étude

La mission actuelle des sondes Voyager (Voyager 1 et 2 sont des sondes spatiales ayant réalisé depuis 1977 une moisson d'observations...) 1 et Voyager 2 est de découvrir et étudier le choc terminal, l'héliogaine et l'héliopause. En 2003, la revue Nature a publié successivement deux articles scientifiques à ce sujet, dans lesquels les auteurs interprétaient les mesures de Voyager 1 (Voyager 1 est la première des deux sondes du programme Voyager lancées en 1977. Sa...) pour ou contre l'atteinte du choc terminal par la sonde (Une sonde spatiale est un vaisseau non habité envoyé par l'Homme pour explorer de plus près des...). Le détecteur (Un détecteur est un dispositif technique (instrument, substance, matière) qui change...) de plasma ( En physique, le plasma décrit un état de la matière constitué de particules chargées...) n'est plus opérationnel depuis plusieurs années, mais les scientifiques étudient les données (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...) d'autres détecteurs et la controverse existe parce qu'en août 2002 (à 84,7 UA du soleil), Voyager 1 serait passé (Le passé est d'abord un concept lié au temps : il est constitué de l'ensemble...) au-delà du choc terminal et, en février 2003 (à 87 UA), il serait revenu à l'intérieur. L'interprétation la plus courante semble être que les limites définies ici sont hautement fluctuantes (sans doute sous l'influence directe du vent solaire). Mais l'interprétation des données reste sujette à caution et il est possible que le phénomène observé n'ait été qu'un signe avant-coureur du choc terminal lui-même.

En mai 2005 la NASA (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de...) annonce que grâce à de nouvelles données la communauté scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...) s'accorde à dire que Voyager 1 a franchi le choc terminal et est entré dans l'héliogaine. Voyager devrait atteindre l'héliopause d'ici 2020 au rythme de 3 UA par an et devrait disposer d'assez d'énergie pour transmettre les informations.

Précédemment, Pioneer 10 (La sonde Pioneer 10 (à ne pas confondre avec la sonde lunaire Pioneer X) lancée le 3 mars 1972...) fut le premier objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans...) fabriqué par l'Homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo...) à franchir l'héliopause en 1987. Mais les informations qu'il a pu fournir à cette occasion sont restées très parcellaires par rapport à ce qui est attendu des sondes Voyager 1 et Voyager 2. Néanmoins, les difficultés budgétaires de la NASA pour la préparation de l'exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) de Mars pourrait amener l'agence spatiale (Une agence spatiale est un organisme d'État ayant pour but d'étudier l'Espace et de développer...) à interrompre brutalement le programme au moment-même où il peut rapporter des informations à caractère absolument unique.

Par analogie, une définition (Une définition est un discours qui dit ce qu'est une chose ou ce que signifie un nom. D'où la...) alternative est que l'héliopause est la magnétopause entre la magnétosphère (La magnétosphère est la région entourant un objet céleste dans lequel les phénomènes...) du système solaire et les courants de plasma de la galaxie.

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