Zeppelin - Définition et Explications

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Introduction

Le Zeppelin est un dirigeable à coque rigide (ici en construction en Allemagne, près du lac de Constance, en 1928).
Le LZ 126 atterrissant dans le New Jersey (Jersey est la plus grande des îles Anglo-Normandes, dont la capitale est Saint-Hélier. Sa...) en 1924.

Un zeppelin désigne un aérostat (Un aérostat est un aéronef « plus léger que l'air », dont la...) de type dirigeable rigide, de fabrication allemande, mais est souvent utilisé dans la langue populaire pour désigner n’importe quel ballon dirigeable (Un ballon dirigeable est un aéronef plus léger que l'air, également appelé...). C'est le comte allemand Ferdinand von Zeppelin qui en initie la construction au début du XXe siècle.

La conception très aboutie des zeppelins en fait des références pour tous les dirigeables rigides, de sorte que « zeppelin » devient un nom commun, encore que cela ne s’applique en français qu’aux dirigeables rigides allemands. On peut noter par exemple que le dirigeable rigide français Spiess (construit par Zodiac en 1912) — et, bien que ressemblant de près à un zeppelin — n’a jamais été nommé de la sorte.

Les dirigeables rigides diffèrent des dirigeables de type souple en ce qu'ils utilisent une enveloppe externe aérodynamique (L'aérodynamique est une branche de la dynamique des fluides qui porte principalement sur la...) montée sur une structure rigide avec plusieurs ballons séparés appelés « cellules ». Chaque cellule contient un gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) plus léger que l'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et...) (le plus souvent de l'hydrogène). Un compartiment relativement petit pour les passagers et l'équipage était ajouté dans le fond du cadre. Plusieurs moteurs (Un moteur est un dispositif transformant une énergie non-mécanique (éolienne, chimique,...) à combustion (La combustion est une réaction chimique exothermique d'oxydoréduction. Lorsque la...) interne (En France, ce nom désigne un médecin, un pharmacien ou un chirurgien-dentiste, à la...) fournissent l'énergie (Dans le sens commun l'énergie désigne tout ce qui permet d'effectuer un travail, fabriquer de la...) motrice.

Outre la création de la société de construction d'aéronefs, LZ (Luftschiffbau Zeppelin), qui en tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) produisit cent dix-neuf appareils jusqu'en 1938, le comte von Zeppelin fonde la première compagnie aérienne (Une compagnie aérienne est une entreprise de transport aérien qui transporte des...) commerciale au monde (Le mot monde peut désigner :), dénommée DELAG (Deutsche Luftschiffahrts-AG). Les deux entreprises sont basées à Friedrichshafen, en Allemagne.

Ayant dès 1913 des doutes sur la validité du concept des dirigeables, le comte crée une succursale, en collaboration avec Bosch et Klein, la VGO ((de) Versuch Gotha Ost, Staaken par la suite (qui produira des avions bombardiers « géants », mais de conception classique), ainsi qu’un au sein de LZ qui sera dirigé par Claudius Dornier (La société Dornier (Dornier Flugzeugwerke) est une entreprise allemande de construction...) et qui sera chargé d’une recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) plus innovatrice sur les avions métalliques.

Quand le comte décède en 1917, Hugo Eckener lui succède à la tête de l'entreprise. Il est à la fois un maître de la publicité (Bien que le terme (Werbung en allemand, Publicity et Advertising en anglais) désignât d'abord le...) et un capitaine d'aéronef (Un aéronef est un moyen de transport capable d'évoluer au sein de l'atmosphère...) très expérimenté. C'est sous sa houlette que les zeppelins atteignent leur apogée (Un apogée (du grec apogeios : loin de la terre ; apo : loin + gê :...). L'entreprise est prospère jusqu'aux années 1930 et réalise des transports (Le transport, du latin trans, au-delà, et portare, porter, est le fait de porter quelque chose, ou...) de l'Allemagne vers les États-Unis d'Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et...) et l'Amérique du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.). L'aéronef qui rencontre le plus de succès dans cette période est le LZ 127 « Graf Zeppelin » qui vole sur plus d'un million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf...) et demi de kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système...), incluant la première et seule circumnavigation du globe avec un dirigeable.

La grande dépression et la montée du nazisme en Allemagne contribuent tous deux à la disparition des aéronefs transportant des passagers. En particulier, Eckener et les nazis ont une haine mutuelle : LZ est nationalisée par le gouvernement allemand vers 1935. Elle ferme quelques années après, à la suite de la catastrophe (Une catastrophe est un événement brutal, d'origine naturelle ou humaine, ayant généralement la...) du Hindenburg au cours de laquelle le vaisseau amiral prend feu (Le feu est la production d'une flamme par une réaction chimique exothermique d'oxydation...) à l'atterrissage (L’atterrissage désigne, au sens étymologique, le fait de rejoindre la terre ferme....).

Pendant les vingt années environ d'existence des Zeppelins au sein de la compagnie aérienne, l'exploitation de ce type d'aérostat est assez profitable et les voyages sont menés en toute sécurité, jusqu'à l'incendie du Hindenburg.

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