Carbone 14 - Définition et Explications

Le carbone 14 est un isotope radioactif du carbone, noté 14C.

Son unique mode de désintégration se fait par émission d'une particule bêta de 156 keV en se transmutant en azote 14N ; avec une période radioactive de 5730 ans (+/- 40 ans). Le carbone 14 (Le carbone 14 est un isotope radioactif du carbone, noté 14C.) a longtemps été le seul radioisotope (Les radioisotopes, radionucléides ou radioéléments, contraction de...) du carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C,...) à avoir des applications. Pour cette raison, il était appelé radiocarbone.

Applications

  • datation au carbone 14
  • traceur biologique

Découverte

Le carbone 14 a été découvert le 27 février 1940 par Martin Kamen du Radiation (Le rayonnement est un transfert d'énergie sous forme d'ondes ou de particules, qui peut se...) Laboratory et Samuel Ruben du département de Chimie (La chimie est une science de la nature divisée en plusieurs spécialités, à...) de l'Université de Californie (L'université de Californie est une université américaine, fondée en 1868, dont...), Berkeley.

Dès 1934, à Yale, Franz Kurie suggère l'existence du carbone 14. Il observe en effet que l'exposition d'azote (L'azote est un élément chimique de la famille des pnictogènes, de symbole N et de...) à des neutrons rapides produit parfois dans une chambre à brouillard (Une chambre à brouillard est un détecteur de particules dans lequel l'ionisation produite par le...) de Wilson une longue trace (TRACE est un télescope spatial de la NASA conçu pour étudier la connexion entre le...) fine au lieu de la courte trace plus épaisse laissée par une particule alpha. Dès 1936, il est établi que les neutrons rapides réagissent avec l'azote pour donner du bore (Le bore est un élément chimique de symbole B et de numéro atomique 5.) tandis que les neutrons lents réagissent avec l'azote pour former du carbone 14. Ceci correspond à la " découverte au sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but...) physique " du carbone 14 par opposition à sa " découverte au sens chimique ", c'est-à-dire sa production en quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire,...) suffisante pour pouvoir mesurer une activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.).

Kamen et Ruben collaborent à des recherches interdisciplinaires sur les traceurs biologiques dans le but de déterminer le produit initial de la fixation du dioxyde de carbone (Le dioxyde de carbone, communément appelé gaz carbonique ou anhydride carbonique, est un...) lors de la photosynthèse (La photosynthèse (grec φῶς phōs, lumière et...). L'utilisation du carbone 11 comme traceur est très difficile en raison de sa courte période radioactive (La demi-vie est le temps mis par une substance (médicament, noyau radioactif, ou autres) pour...) (21 minutes). Ruben essaye cependant de développer une technique d'étude de la photosynthèse : il fait pousser une plante (Les plantes (Plantae Haeckel, 1866) sont des êtres pluricellulaires à la base de la...) en présence de dioxyde de carbone contenant du carbone 11, la tue, puis sépare et analyse ses composants chimiques, avant que la radioactivité (La radioactivité, phénomène qui fut découvert en 1896 par Henri Becquerel sur...) ne devienne indétectable, pour trouver quels composants contiennent le traceur. L'échec de cette technique stimule la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) d'un autre isotope (Le noyau d'un atome est constitué en première approche de protons et de neutrons. En physique...) radioactif à plus longue période radioactive, le carbone 14.

Une des principales sources de financement du Radiation Laboratory est la fabrication dans ses cyclotrons de radioisotopes pour la recherche biomédicale. À la fin de l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...) 1939, Ernest Orlando Lawrence (Ernest Orlando Lawrence (8 août 1901 - 27 août 1958) est un physicien...), directeur du Radiation Laboratory, est inquiet de la concurrence d'isotopes stables rares comme le carbone 13, l'azote 15 ou l'oxygène 18 (L'oxygène 18, noté 18O, est l'isotope de l'oxygène dont le nombre de masse est...) qui peuvent se substituer aux radioisotopes comme traceurs biologiques. Il offre à Kamen et Ruben un accès illimité aux cyclotrons de 37 et 60 pouces pour rechercher des radioisotopes de périodes radioactives plus élevées pour les principaux éléments présents dans les composés organiques : hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.), carbone, azote ou oxygène (L’oxygène est un élément chimique de la famille des chalcogènes, de...).

Cette campagne (La campagne, aussi appelée milieu rural désigne l'ensemble des espaces cultivés...) de recherche systématique (En sciences de la vie et en histoire naturelle, la systématique est la science qui a pour...) commence par le carbone. Kamen et Ruben bombardent du graphite avec des deutons (noyaux de deutérium). La faible activité qu'ils mesurent le 27 février 1940, d'environ quatre fois le bruit de fond (Dans son sens courant, le mot de bruit se rapproche de la signification principale du mot son....), confirme l'existence du carbone 14 avec une période radioactive qui se révèle bien supérieure (plusieurs milliers d'années) à ce que prévoyait la théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer,...). Cette période radioactive élevée, et donc la faible activité du carbone 14, explique pourquoi celui-ci n'a pas été découvert auparavant.

Kamen et Ruben constatent par la suite que la réaction de neutrons lents avec de l'azote pour donner du carbone 14 est nettement plus productive que la réaction deuton-carbone 13.

L'application du carbone 14 comme traceur biologique reste toutefois limitée par son coût de production, le cyclotron (Le cyclotron est un type d’accélérateur circulaire inventé par Ernest Orlando Lawrence en...) étant la seule source de neutrons disponible.

Après la Seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui...) Guerre mondiale, le développement des réacteurs nucléaires, qui utilisent le graphite comme modérateur, autorise la production massive (Le mot massif peut être employé comme :) de carbone 14, dont l'emploi se répand dans tous les domaines de recherche biomédicale.

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