Soufre - Définition et Explications

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Caractéristiques notables

Cristaux de soufre naturels
Cristal de soufre
Soufre purifié

C'est un non-métal (Les non-métaux forment une série chimique du tableau périodique qui regroupe les...) d'aspect jaune (Il existe (au minimum) cinq définitions du jaune qui désignent à peu près la même...) pâle qui peut se combiner avec l'hydrogène (L'hydrogène est un élément chimique de symbole H et de numéro atomique 1.) pour donner le sulfure (En chimie, un sulfure est un composé chimique ou la combinaison de soufre avec un degré...) d'hydrogène, est un gaz toxique (Un gaz toxique est un gaz dont les propriétés toxiques sont utilisées comme arme...) qui présente une odeur caractéristique d'œufs putréfiés. Il brûle avec une flamme bleue qui émet une odeur particulièrement suffoquante (le dioxyde de soufre (Le dioxyde de soufre (ou anhydride sulfureux) est un composé chimique constitué de deux...) SO2). Le soufre (Le soufre est un élément chimique de la famille des chalcogènes, de symbole S et de...) est insoluble dans l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) mais est soluble dans le (bi-)sulfure de carbone (Le carbone est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole C,...) (CS2). Les états d'oxydation les plus communs du soufre sont 2-, 2+, 4+ et 6+.

Le soufre possède des formes allotropiques aussi bien à l'état solide que liquide (La phase liquide est un état de la matière. Sous cette forme, la matière est...) ou gazeux ; on peut montrer que le soufre cristallin est formé d'anneaux à 8 membres : S8.

Les polymères de nitrure de soufre ont des propriétés métalliques bien qu'ils ne contiennent aucun atome (Un atome (du grec ατομος, atomos, « que l'on ne peut...) métallique ; ce composé a également des propriétés électriques et optiques peu communes.

Du soufre amorphe ou « plastique » peut être produit par refroidissement rapide du soufre cristallin. Les études par rayons X prouvent que la forme amorphe est formée d'une structure hélicoïdale avec huit atomes de soufre par spire.

Du soufre peut être obtenu sous deux formes cristallines : des octaèdres orthorhombiques ou en prismes monocliniques ; la forme orthorhombique étant la plus stable aux températures ordinaires.

Rôle biologique

Les acides aminés cystéine, méthionine, homocystéine et taurine (La taurine est un dérivé d'acide aminé soufré dont la formule chimique...) contiennent du soufre, de même que quelques enzymes communs à toutes les cellules vivantes.

Les liaisons disulfure entre polypeptides jouent un rôle très important dans l'assemblage et la structure des protéines (La structure des protéines est la composition en acides aminés et la conformation en...).

Quelques types de bactéries (Les bactéries (Bacteria) sont des organismes vivants unicellulaires procaryotes, caractérisées...) emploient le sulfure d'hydrogène (H2S) au lieu de l'eau comme donneur d'électron (L'électron est une particule élémentaire de la famille des leptons, et possèdant une charge...) dans un processus semblable à une photosynthèse (La photosynthèse (grec φῶς phōs, lumière et...) primitive.

Du soufre est absorbé du sol par les plantes sous forme d'ion (Un ion est une espèce chimique électriquement chargée. Le terme vient de l'anglais,...) sulfate.

Le soufre inorganique est présent dans les centres fer-soufre des métalloprotéines et le soufre est le ligand du site Cu de l'oxydase du cytochrome c.

Applications

Le soufre est employé dans de nombreux processus industriels tels que la production d'acide sulfurique (L'acide sulfurique (anciennement appelé huile de vitriol ou vitriol) est un composé...) (H2SO4) pour les batteries, la production de poudre à canon (On nomme poudre noire ou poudre à canon (chinois : 火药 pinyin :...) et la vulcanisation du caoutchouc. Le soufre est aussi employé comme fongicide et dans la fabrication d'engrais (Les engrais sont des substances, le plus souvent des mélanges d'éléments...) phosphatés. Le soufre est utilisé également dans la fabrication des allumettes et des feux d'artifice.

Les sulfites sont employés pour blanchir le papier (Le papier (du latin papyrus) est une matière fabriquée à partir de fibres...) et les fruits secs.

Le thiosulfate de sodium (Le sodium est un élément chimique, de symbole Na et de numéro atomique 11. C'est un...) ou d'ammonium (L'ion ammonium (de formule NH4+) est un ion polyatomique de charge électrique positive (c'est...) est employé comme agent de fixage en photographie. Les sels d'Epsom, le sulfate de magnésium (Le magnésium est un élément chimique, de symbole Mg et de numéro atomique 12.), peuvent être employés comme laxatif, comme additif de bain, comme exfoliant ou comme source de magnésium pour la croissance des plantes.

Sources de soufre

Des dépôts de soufre.

Le soufre se trouve naturellement en grande quantité (La quantité est un terme générique de la métrologie (compte, montant) ; un scalaire,...), composé à d'autres éléments sous forme de sulfures (par exemple : la pyrite) le cinabre (Le cinabre est une espèce minérale composée de sulfure de mercure de formule HgS. Il...), la galène (La galène est une espèce minérale composée de sulfure de plomb de formule PbS...), la sphalérite (Le sulfure de zinc (ZnS) cristallise en plusieurs polytypes, les deux principaux étant la...) et la stibine) et de sulfates (par exemple : le gypse (Le gypse est une espèce minérale composée de sulfate hydraté de calcium de...), la barite (La barite (ou baryte, voir ) est une espèce minérale composée de sulfate de baryum...), les vitriols). On le trouve sous forme libre au niveau des sources chaudes, les fumerolles et plus généralement dans les gaz (Un gaz est un ensemble d'atomes ou de molécules très faiblement liés et...) volcaniques.

Cet élément se trouve aussi en petites quantités dans le charbon et le pétrole (Le pétrole est une roche liquide carbonée, ou huile minérale. L'exploitation de...), qui produisent de l'anhydride sulfureux lorsqu'ils brûlent. Des normes sur les carburants exigent de plus en plus que le soufre soit extrait des combustibles fossiles, parce que l'anhydride sulfureux se combine avec l'eau présente dans l'atmosphère (Le mot atmosphère peut avoir plusieurs significations :) (gouttelettes de pluie) pour produire les pluies acides. Ce soufre extrait est alors raffiné et représente une grande partie de production de soufre.

Il est également extrait le long de la côte du golfe (Un golfe (italien golfo, grec kolpos, pli) est une partie de mer avancée dans les terres, en...) du Mexique, suivant le procédé Frash : de la vapeur () d'eau à 160 °C est injectée dans le gisement de soufre, ce qui le fait fondre. De l'air comprimé (L'air comprimé est de l'air ambiant, mis sous pression avec un compresseur, le plus souvent aux...) est ensuite injecté dans le puits pour faire remonter le soufre fondu à la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...).

Pour les grandes quantités, le soufre est transporté par voie maritime sur des navires spécialisés appelés soufriers.

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Voir « soufre » sur le Wiktionnaire.

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