Bell Aircraft Corporation - Définition

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Repères historiques
Création : 10 juillet 1935
Fiche d’identité
Siège social : [[Image:{{country flag alias États-Unis États-Unis}}|22x20px|{{country alias États-Unis États-Unis}}]] Fort Worth, Texas
Activité(s) : aéronautique
Produit(s) : Hélicoptères
Site corporatif : www.bellhelicopter.com
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Bell Aircraft Corporation est un constructeur aéronautique américain fondé le 10 juillet 1935. Après avoir construit des avions de combat durant la Seconde Guerre mondiale, mais aussi le premier avion à avoir franchi le mur du son, l'entreprise s'est spécialisée dans la construction d'hélicoptères. En janvier 1976 Bell Helicopter Corporation est devenu Bell Helicopter Textron.

Usine d'assemblage de Bell Aircraft Corporation située à Buffalo, dans l'Etat de New York, pendant les années 1940. Cette unité produisait les P-39.
Usine d'assemblage de Bell Aircraft Corporation située à Buffalo, dans l'Etat de New York, pendant les années 1940. Cette unité produisait les P-39.

Lawrence Bell

Lawrence Dale ‘Larry’ Bell (5 avril 1894-20 octobre 1956) est né à Mentone, Indiana, mais en 1907 sa famille partit s’installer à Santa Monica, Californie. Après avoir été le mécanicien de son frère Grover et de Lincoln Beachey, tous deux pilotes de meeting, il entra à la Glenn L.Martin Company. A 20 ans, il dirigeait l’atelier, mais devient rapidement directeur général. En 1928, il quitta la direction de Glenn L.Martin Company pour entrer chez Consolidated Aircraft Corporation, dont il devint vice-président et directeur général. En 1935, Consolidated Aircraft quitta Buffalo, dans l'État de New York, pour s’installer à San Diego, Californie. Larry Bell décida de rester à Buffalo, où il fonda le 10 juillet 1935 la Bell Aircraft Corporation. L’entreprise comptait tout juste 56 salariés.

Des chasseurs pour l'United States Army Air Forces

En 1937 la firme obtint son premier contrat militaire, le bombardier d’attaque YFM-1 Airacuda. C’est avec le P-39 Airacobra que le constructeur de Buffalo obtint son premier succès. Caractérisé par la position de son moteur, situé au centre de gravité de l’appareil, ce chasseur qui manquait de puissance en altitude se révéla un excellent appareil d’appui tactique et fut livré en nombre très important à l’URSS dans le cadre du programme Lend-Lease. Les défauts du P-39 furent dans une large mesure corrigés sur le P-63 Kingcobra, qui arriva un peu tard pour participer effectivement à la Seconde Guerre mondiale. Durant la guerre le bureau d’études Bell développa plusieurs autres chasseurs : Le P-59 Airacomet fut le premier chasseur américain à réaction à prendre l’air, le XP-77 utilisant uniquement des matériaux non stratégiques et le XP-83, un chasseur d’escorte avec une configuration proche de celle du P-59.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, Bell Aircraft Corporation exploita également à Marietta, près d'Atlanta, en (Géorgie)), une usine qui était la propriété de l'US Air Force. En deux ans, 663 bombardiers B-29 sortirent de cette immense usine également connue sous le nom d'Air Force Plant 6.

Premiers hélicoptères

En 1941 Larry Bell, qui cherchait à assoir le développement de son entreprise sur un produit ne dépendant pas de contrats gouvernementaux, embaucha Arthur M Young, un jeune inventeur de génie qui avait construit et fait voler un modèle réduit d’hélicoptère au début des années 1930. Un nouveau modèle réduit fut réalisé à Buffalo en 1941 puis un petit atelier fut mis à la disposition d’Arthur Young et de son assistant Bartram Kelley à Gardenville, New York, en 1942. Le Bell 30, premier hélicoptère de la firme, effectua son premier vol début 1943. Progressivement amélioré, il donna naissance au Bell 47 qui prit l’air le 8 décembre 1945 et fut le premier hélicoptère certifié par une administration civile, certification délivrée le 8 mars 1946. Ce fut un énorme succès commercial avec plus de 5 600 appareils construits jusqu’en 1974, tant pour le marché civil que militaire.

Des avions expérimentaux

Le 16 mars 1945 Bell Aircraft Corporation obtint un contrat de la division des essais en vol de l’Air Force et du NACA pour réaliser un appareil supersonique expérimental. Premier avion de la série ‘X-‘, des appareils construits spécifiquement à des fins de recherche aéronautique, le Bell X-1 débuta ses essais en vol le 25 janvier 1946 et fut le premier avion au monde à franchir le mur du son, le 14 octobre 1947. Bell construira deux autres avions dans la série ‘X-’, les X-2 et X-5.

Coopération avec l'Europe

Le développement des hélicoptères se poursuivit avec l’apparition des Bell 54 (1949), et Bell 48 (1950). En 1951 la division hélicoptère fut transférée à Hurst, près de Fort Worth, Texas. En 1952 furent signés des accords de licence avec le constructeur italien Agusta. Ces accords concernaient initialement la production de Bell 47 pour le marché européen, mais furent rapidement étendus à d’autres appareils, comme le Bell 206. Agusta ayant à son tour accordé une sous-licence pour le Bell 47 à la firme britannique Westland en 1965, une étroite collaboration s’est développée entre les trois entreprises, jusqu’à la fusion d’Agusta et Westland.

En avril 1953, le 1 000e hélicoptère Bell sortait d’usine, tandis qu’était lancé le programme Bell XF-109, projet de chasseur supersonique à décollage vertical, et le 23 aout 1955 avait lieu le premier vol du Bell 200 (XV-3), premier convertible capable de décoller et atterrir verticalement, mais aussi de faire basculer ses rotors pour assurer un vol en palier comme un avion classique.

Racheté par le groupe Textron

Le premier prototype Bell 204 prit l’air en octobre 1956, mais dès le décès de Lawrence Bell les difficultés financières s’accumulèrent. En 1957 fut créé Bell Helicopter Corporation, puis en 1960 le groupe Textron rachetat les activités militaires de Bell Aircraft Corporation. Le programme Bell XF-109 fut abandonné en 1961 et l’entreprise réorganisée en Bell Aerospace Corporation. Trois divisions furent alors créées, seul Bell Helicopter Company poursuivant la construction d’aéronefs.

En 1963 l’US Army préfèra le Hughes YOH-6 au Bell YOH-4 pour le programme LOH, mais ce dernier deviendra un best-seller civil sous la forme du Bell 206A Jet Ranger. En 1966, tandis qu’un nouveau convertible, le X-22, débutait ses essais, l’US Army commandait 2 115 UH-1 Iroquois, appareil indissolublement lié à la guerre du Vietnam, tout comme le Bell 209 (AH-1) Huey Cobra, qui entre en service dans l’US Army en 1967.

Au début des années 1970, malgré le succés du Bell 212, Bell Helicopter Company connut des revers : L’US Army préfèra le Sikorsky UH-60 Black Hawk au Bell 240 (Programme UTTAS), annula le programme AAFSS et choisit le Hughes YAH-64 plutot que le Bell 409 (YAH-63) pour le programme AAH.

Bell Helicopter Textron

En janvier 1976 Bell Helicopter Company devint Bell Helicopter Textron, et le 2000e Jet Ranger sortait d’usine. La fin de la décennie fut marquée par un renouveau de la gamme (apparition des Bell 222, Bell 214ST et Bell 412) et le premier vol le 3 mai 1977 du Bell 301 (XV-15), un nouveau convertible. Le 25 000e hélicoptère Bell fut livré en 1981.

En 1982, Bell Helicopter Textron et Boeing s'associèrent pour mener à bien le programme JVX, qui aboutit à la réalisation du V-22 Osprey. Quelques mois plus tard, le gouvernement canadien sélectionnait Bell pour créer une industrie de l'hélicoptère au Canada. Bell Helicopter Canada vit le jour en 1983 à Mirabel (Québec). La production débuta en 1986 avec les Jet Ranger III et Long Ranger III.

Aboutissement des recherches sur les convertibles, le Bell/Boeing 901 (V-22 Osprey) effectua son premier vol le 19 mars 1989. En 1991, apparut le HV-911 Eagle Eye, un UAV à rotor basculant, le 500e hélicoptère construit à Mirabel sortit d’usine et le 12 août 1991 le Bell 230 prit l'air, premier d'une nouvelle génération d’appareils : Bell 407 (1994), Bell 430 (1994), Bell 427 (1995).

Coentreprise italo-américaine

Bell/Agusta Aerospace Company, coentreprise entre les industriels américain et italien, a été créée fin 1995 à Alliance Airport, Fort Worth, Texas, pour developer, en association avec Pratt & Whitney of Canada, Honeywell (États-Unis), GKN Westland Aerospace (Grande-Bretagne), PZL Swidnik (Pologne), Liebherr (Allemagne) et Kawasaki (Japon) une nouvelle generation d’hélicoptère moyen, l’Agusta/Bell AB 139, dont les essais ont débuté en 2001. Mais Bell/Agusta Aerospace Company développe également le BA 609, premier convertible destiné au marché civil, dont les essais statiques ont commencé en décembre 2002. La première transition du vol vertical au vol horizontal a été effectuée le 22 juillet 2005. Quelques semaines plus tard Bell Helicopter Textron a annoncé qu’il revendait à Agusta Westland les 25% qu’il détenait dans le programme AB 139 (qui devient donc AW 139), tandis que la participation du groupe Finmeccanica au programme BA 609 allait passer de 25 à 40%.

Bell Helicopter Textron en 2007

Aujourd’hui, Bell Helicopter Textron a son siège à Fort Worth, Texas. La production des hélicoptères militaires et convertibles est assurée dans l’état du Texas, à Fort Worth et Amarillo, tandis que les modèles civils sont produits au Canada, à Mirabel, Quebec. Elle emploie 7 500 salariés pour un chiffre d’affaires annuel de 2 milliards de dollars.

Fin 2005, Bell a annoncé le développement d’un nouvel hélicoptère léger bimoteur civil, le Bell 429, qui a effectué son premier vol le 27 février 2007 à Mirabel.

Sources

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