Ouragan de Nouvelle-Angleterre (1938)

Ouragan de Nouvelle-Angleterre (1938) - Définition et Explications

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Introduction

Transparent.gif Ouragan de Nouvelle-Angleterre de 1938 Ouragan catégorie 5
Onde de tempête du Grand ouragan de 1938 frappant un mur de quai (NOAA/NWS Historic Collection)
Apparition 20 septembre 1938
Dissipation 21 septembre 1938

Catégorie maximale Ouragan catégorie 5
Pression (La pression est une notion physique fondamentale. On peut la voir comme une force rapportée à la surface sur laquelle elle s'applique.) minimale 942 hPa
Vent (Le vent est le mouvement d’une atmosphère, masse de gaz située à la surface d'une planète. Les vents les plus violents connus...) maximal 299 km/h

Dommages confirmés estimés à 4,7 milliards de $US (de 2005)
Morts confirmés 682
Blessés confirmés 708

Zones touchées Rhode Island, Long Island, vallée (Une vallée est une dépression géographique généralement de forme allongée et façonnée dans le relief par un cours d'eau (vallée fluviale) ou un glacier (vallée glaciaire). Un espace en forme de...) de la Connecticut
trajectoire de l’ouragan de Nouvelle-Angleterre (1938)
Échelle de Saffir-Simpson
D T 1 2 3 4 5

Saison (La saison est une période de l'année qui observe une relative constance du climat et de la température. D'une durée d'environ trois mois (voir le tableau Solstice et Équinoxe ci-dessous), la saison...) cyclonique 1938 dans l'océan Atlantique (L'océan Atlantique est l'un des cinq océans de la Terre. Sa superficie de 106 000 000 km² en fait le deuxième par la taille derrière l'océan Pacifique. Il...) Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.)

L’ouragan de Nouvelle-Angleterre de 1938 (également appelé Grand ouragan de Nouvelle-Angleterre, Long Island Express ou simplement le Grand ouragan de 1938) fut le premier grand ouragan à affecter les côtes de Nouvelle-Angleterre depuis 1869. Cette tempête (Une tempête est un phénomène météorologique violent à large échelle dite synoptique, avec un diamètre compris en général entre 200 à 1 000 km,...) s'est formée au large des côtes d’Afrique en septembre 1938, atteignant la catégorie 5 sur l’échelle de Saffir-Simpson avant de se dissiper en ouragan de catégorie 3 à Long Island le 21 septembre. Cet ouragan tua plus de 682 personnes, endommagea ou détruisit plus de 57 000 maisons, et fit pour plus de 4,7 milliards de $US de dégâts (en $US de 2005). En 1951, on pouvait encore voir des arbres et des bâtiments portant les séquelles de cette catastrophe (Une catastrophe est un événement brutal, d'origine naturelle ou humaine, ayant généralement la mort et la destruction à grande échelle pour conséquence.) climatique.

Évolution météorologique

Cette tempête a pris naissance comme un ouragan capverdien dans l'est de l'océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau salée. En fait, il s'agit plutôt d'un volume, dont l'eau est en...) Atlantique. À son paroxysme, vers le 20 septembre à l'est des Bahamas (Les Bahamas, ou le Commonwealth des Bahamas pour les usages officiels, sont un pays anglophone, qui bien que situé largement au nord de la Mer des Caraïbes, est parfois...), elle avait atteint la catégorie 5, avant de bifurquer vers le nord.

Cette tempête est remarquable par sa vitesse (On distingue :) exceptionnelle de déplacement ( En géométrie, un déplacement est une similitude qui conserve les distances et les angles orientés. En psychanalyse, le déplacement est mécanisme de défense...), près de 110 km/h. Cette vitesse exceptionnelle permit à l’ouragan d'atteindre très vite les côtes du nord-est (Le nord-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux nord et est. Le nord-est est opposé au sud-ouest.) du continent (Le mot continent vient du latin continere pour « tenir ensemble », ou continens terra, les « terres continues ». Au sens propre, ce terme désigne une vaste étendue continue de...) américain, plutôt que de perdre de sa puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :) dans les eaux froides de l'Atlantique nord, vitesse qui lui valut le surnom de « Long Island Express ».

Le National Weather Service américain avait prévu que l’ouragan continuerait à tournoyer pour mourir à l'est des côtes de Nouvelle-Angleterre, mais il maintint son cap droit au nord. Il frappa d'abord le comté de Suffolk à Long Island, New York (New York , en anglais New York City (officiellement, City of New York) pour la distinguer de l’État de New York, est la principale ville des États-Unis, elle compte a elle...) le 21 septembre 1938 sous la forme d'un ouragan violent de catégorie 3 d'après l’échelle de Saffir-Simpson actuelle, avec une dépression à cœur de 946 mbar (hPa). Puis elle traversa le détroit de Long Island Sound, le Connecticut, Rhode Island, le Massachusetts, le New Hampshire et le Vermont avant de se dissiper au Canada, où sa vitesse était encore d'un niveau exceptionnel.

L’ouragan frappa Long Island vers 15h30, c'est-à-dire juste quelques heures avant l'heure (L'heure est une unité de mesure  :) astronomique de la marée (La marée est le mouvement montant (flux ou flot) puis descendant (reflux ou jusant) des eaux des mers et des océans causé par l'effet conjugué des forces de gravitation de la Lune et du...) haute. À ce moment, l’œil du cyclone (Un cyclone (du grec kyklos, cercle) est un terme météorologique qui désigne une grande zone où l'air atmosphérique est en rotation autour d'un centre de basse pression local. On parle également...) atteignait un diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre et limité par les points du cercle ou de la...) de 80 km, tandis que l’ouragan s'étendait sur une largeur (La largeur d’un objet représente sa dimension perpendiculaire à sa longueur, soit la mesure la plus étroite de sa face. En géométrie plane, la largeur...) de près de 800 km.

Conséquences

L'essentiel des destructions fut le fait de l’onde de tempête et des vents. Les dégâts ont été estimés à $6 milliards (en $US de 2004 ), ce qui en fait le deuxième ouragan le plus dévastateur du continent nord-américain. On estime que si une catastrophe similaire touchait cette région de nos jours, elle occasionnerait 39,2 milliards de $ (au cours de 2005) de dégâts.

Près de 600 personnes y ont trouvé la mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si on a pu parler de la mort dans un sens cosmique plus général, incluant par exemple la mort des étoiles). Chez les organismes...) en Nouvelle-Angleterre, la plupart au Rhode Island, et 100 autres personnes sur le reste du passage du cyclone. On a dénombré en outre 708  blessés.

Au total ( Total est la qualité de ce qui est complet, sans exception. D'un point de vue comptable, un total est le résultat d'une addition, c'est-à-dire une somme. Exemple : "Le total des dettes". En...), 4 500 pavillons, fermes, et autres habitations ont été détruits. De plus, 25 000 maisons ont été fortement endommagées. Parmi les autres sinistres, il y a lieu de mentionner 26 000 véhicules détruits, 20 000 poteaux électriques et téléphoniques abattus, 1 700 têtes de bétail et 750 000 poulets tués, 2,6 millions $US (1938) de dommages aux navires de pêche et aux équipements portuaires, ainsi que la moitié de la récolte (La Récolte (Countrycide) est le sixième épisode de la série anglaise de science fiction Torchwood.) de pomme (La pomme est le fruit du pommier, arbre fruitier largement cultivé. L'étude de la culture des pommes constitue une partie de la pomologie, la pomologie englobant tous les fruits à pépins. La pomme est...) détruite. L’ouragan a également ravagé les forêts de Nouvelle-Angleterre, endommageant environ 2 milliards d'arbres. Les inondations liées aux précipitations n'ont joué qu'un rôle minime, le passage brutal de l'ouragan ayant diminué l'intensité des pluies, de sorte que seules quelques zones du Connecticut et Massachusetts ont reçu plus de 250 mm de pluie (voir carte).

À New York

À Long Island, la tempête submergea la route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie brisée », c'est-à-dire creusée dans la roche, pour ouvrir le chemin.) côtière (Dune Road) le long de Westhampton Beach, occasionnant 29 morts. Le cinéma (On nomme cinéma une projection visuelle en mouvement, le plus souvent sonorisée. Le terme désigne indifféremment aujourd'hui une salle de projection ou l'art en lui-même.) de Westhampton fut arraché par les eaux et précipité (En chimie et en métallurgie, un précipité est la formation d'une phase dispersée hétérogène dans une phase majoritaire. La formation d'un...) à la mer : près de 20 spectateurs qui assistaient à une session de matinée, et le projectionniste, furent projetés dans la mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) à 3 km au large et périrent noyés. Il y eut 21 autres victimes relevées le long du reste de la côte Est de Long Island. Le front de l'onde (Une onde est la propagation d'une perturbation produisant sur son passage une variation réversible des propriétés physiques locales. Elle transporte de l'énergie...) de tempête de l'ouragan obliqua temporairement vers Montauk sur une île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un lac ou d'une mer. Son étymologie latine, insula, a donné l'adjectif...) lorsqu’il inonda l'échangeur de South Fork (Fork est un mot anglais signifiant « fourche », « fourchette ». Il vient du mot latin furca (qui est également à l'origine de plusieurs mots en français comme bifurcation), via le...) à Napeague et emporta la voie ferrée (Une voie ferrée est un chemin de roulement pour les convois ferroviaires, constitué d'une ou plusieurs files de rails dont l'écartement est maintenu...) de Long Island Railroad (Le Long Island Railroad, ou LIRR est un système de train de banlieue qui dessert Long Island, dans l'État de New York. Le Long Island Rail Road est le train de banlieue le plus utilisé des États-Unis, avec...).

L'onde de tempête déplaça les bancs de sable (Le sable, ou arène, est une roche sédimentaire meuble, constituée de petites particules provenant de la désagrégation d'autres...) autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne à 31 espèces d'oiseaux qui, soit appartiennent au genre Accipiter, soit constituent les 5...) du phare de Cedar Point, créant une digue naturelle entre l'île et l'actuel Cedar Point County Park. Les vagues dessinèrent les contours de l'actuelle baie de Shinnecock en déblayant une partie considérable de la barrière sous-marine qui séparait Shinnecock Bay de l’océan Atlantique. Les vents jetèrent à bas le pinacle (Le pinacle est la partie la plus élevée d'un édifice (synonyme de faîte). Par exemple, dans la Bible, le "pinacle du Temple" est le faîte du Temple de Jérusalem.) du plus haut édifice de Sag Harbor (la Whalers Church). Ce pinacle n'a jamais été reconstruit depuis. Le quartier de Wading River a été particulièrement touché.

À Greenport, le long de la rocade nord de Long Island, la tempête souffla le cinéma de Front Street.

Rhode Island

Dégâts dans Island Park (Rhode Island).

L’onde de tempête frappa Westerly (Rhode Island) à 15h50 EDT, occasionnant 100 morts dans cette seule localité (Une localité est une agglomération habitée de taille indéterminée, en général peu importante, qui peut éventuellement être le chef-lieu d'une circonscription administrative.).

En raison d'une conjonction entre la marée d'équinoxe (Les équinoxes de mars et de septembre sont les deux moments de l'année où le jour et la nuit sont approximativement de même durée. Lors des équinoxes, le soleil se...) et la pleine lune (La pleine Lune est la phase lunaire durant laquelle la Lune apparaît la plus brillante depuis la Terre, de par le fait que nous voyons, lors de cette phase, presque toute la surface...), la mer était déjà inhabituellement haute. L’ouragan souleva des lames d'une hauteur (La hauteur a plusieurs significations suivant le domaine abordé.) de 4,30 m à 5,50 m tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) le long des côtes de Long Island et du Connecticut, avec des vagues de 5,50 m à 7,60 m de hauteur entre l'est de New London et Cape Cod. L’onde de tempête fut particulièrement violente le long des côtes de Rhode Island, balayant des centaines de résidences estivales dans la mer. Lorsque le front de l'onde bifurqua vers le nord en direction de la Baie de Narragansett (La baie de Narrangansett est un fjord, une ancienne vallée glaciaire ennoyée, située au nord-est des États-Unis, sur le territoire du Rhode Island. Un bras nommé la baie du...), il fut encore amplifié par la forme de tuyère (Une tuyère ou tuyère propulsive, dans le domaine de l'astronautique, est un conduit (appelé aussi divergent) de section conique (fusées de feu...) de la baie, les vagues dépassant la cote de marée habituelle de 4,80 m, avec une lame d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) de plus de 4 m dans certaines artères du centre-ville (Le centre-ville est le cœur de la ville. Il est également appelé hypercentre dans le cas des grandes agglomérations. C'est le lieu des...) de Providence. Plusieurs automobilistes périrent noyés dans leur auto.

Plusieurs maisons et superstructures furent détruites, aussi bien le long du rivage qu'à l'intérieur des terres. Plusieurs stations balnéaires disparurent : Napatree Point, un hameau (Un hameau (ou un écart) est un groupe d'habitations en milieu rural, généralement trop petit pour être considéré comme un village, et sans église....) de quarante familles sur un cap entre l’océan Atlantique et la petite baie de Narragansett, au large de Watch Hill (Rhode Island), fut complètement (Le complètement ou complètement automatique, ou encore par anglicisme complétion ou autocomplétion, est une fonctionnalité informatique permettant à...) balayé. Aujourd'hui, Napatree n'est plus qu'une réserve naturelle, où la construction est interdite. Les seules constructions situées directement sur la côte et qui ont résisté à la catastrophe auront été les immenses villas en pierre de Newport car les plus grandes de ces maisons se trouvaient surtout le long de Cliff Walk, très au-dessus des vagues. Cependant, certaines d'entre-elles, dont The Breakers et Carey Mansion (qu'on appelait à l'époque Seaview Terrace), portent encore les séquelles des vents violents de 1938.

L'un des faits divers les plus tragiques est le sort des sept enfants qui périrent après que leur chauffeur, Norman Caswell, les ait abandonnés dans le bus scolaire alors qu'il tentait de traverser une digue trop étroite (Mackerel Cove) à Jamestown (Rhode Island). Engagé à mi-chemin sur cette digue, le bus cala ; Les enfants sortirent du bus pour former une chaîne (Le mot chaîne peut avoir plusieurs significations :) humaine, pensant qu'ainsi ils seraient plus en sécurité. Mais la chaîne se rompit et les enfants furent emportés par les vagues. On retrouva leurs corps par la suite en différents points de la Baie de Narragansett. Les seuls survivants furent Caswell et Clayton Chellis, dont la sœur a péri. Ce dernier avait décidé de rentrer à bicyclette (Une bicyclette, aussi appelée un vélo en langage courant, est un véhicule terrestre composé de deux roues alignées — d'où elle tire son nom. La force motrice est fournie par son...), sauvant sa vie (La vie est le nom donné :).

À quelques kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans...) de Conanicus Island, l'aubergiste Walter Eberly trouva la mort dans l'effondrement du phare de Whale Rock; dont la base avait été sapée par la violence des vagues. On ne retrouva jamais son corps.

Connecticut et Massachusetts

Conséquence de l'ouragan : inondations dans Bushnell Park à Hartford (Connecticut).
Un séchoir à tabac en ruines dans le Connecticut, par Sheldon Dick (1938).

La côte du Connecticut s'est trouvée sur le quadrant (En géométrie euclidienne : quart de la circonférence du cercle (lui-même divisé en 100 grades ou 90 degrés et leurs subdivisions respectives). Chacune des quatre portions du plan délimitées par un système de...) oriental de l'ouragan. Si Long Island avait effectivement joué un rôle de fusible (Fusible signifie « qui peut fondre » : voir Fusion (physique).) vis-à-vis du raz-de-marée, la mer se souleva à des hauteurs inouïes dans le détroit de Long Island. Les hameaux côtiers à l'est de New Haven furent presque entièrement balayés par le vent et les vagues. À ce jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à...), l'ouragan de 1938 détient le record de la plus grave catastrophe naturelle survenue dans le Connecticut en 350 ans d’histoire.

Dans les stations balnéaires de Clinton, Westbrook, et Old Saybrook, on ne retrouva que les débris des habitations dispersés le long des routes longeant le rivage. L’actrice Katharine Hepburn quitta précipitamment sa résidence (Le nom de résidence est donné à un ensemble de voies souvent qui forment une boucle ayant la particularité de desservir des mêmes logements appelées également résidence. Ce terme vient du verbe latin...) d’Old Saybrook, échappant de peu à la mort. Dans ses mémoires de 1991, elle confie qu'elle y perdit 95% de ses effets personnels, dont l’Oscar qu'elle avait reçu en 1932, et que l'on retrouva intact par la suite. À Old Lyme, les pavillons furent couchés au sol ou soufflés par le vent. Le long de la côte de Stonington shorefront, les maisons furent arrachées de leurs fondations (Les fondations d'un ouvrage assurent la transmission et la répartition des charges (poids propre et surcharges climatiques et d'utilisation) de cet ouvrage sur le sol. Le mode de fondation sera...) et retrouvées 3 km plus loin à l'intérieur des terres. Les secouristes, intervenus quelques heures plus tard dans les maisons de Mystic à la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue de produire et de développer les connaissances...) de survivants, retrouvèrent des poissons (Les Poissons sont une constellation du zodiaque traversée par le Soleil du 12 mars au 18 avril. Dans l'ordre du zodiaque, elle se situe entre le Verseau à l'ouest et le Bélier à l'est. Bien...) et des crabes vivants jusque dans les tiroirs de cuisine (La cuisine est l'ensemble des techniques de préparation des aliments en vue de leur consommation par les êtres humains (voir cuisinerie). La cuisine est diverse à travers le monde, fruit des ressources naturelles locales,...) et dans les cabinets.

New London fut d'abord balayée par les vents et les vagues, avant qu'un incendie se déclenche dans le quartier d'affaires le long de la côte : toute intervention étant impossible, les bureaux disparurent dans les flammes en l'espace de 10 heures. Les grandes villas qui dominaient Ocean Beach furent jetées à terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus...) par le raz-de-marée. Un navire (Un navire est un bateau destiné à la navigation maritime, c'est-à-dire prévu pour naviguer au-delà de la limite où cessent de s'appliquer...) de 240 tonneaux qui était au mouillage à l'extrémité du quai de New London Harbor fut retrouvé échoué sur un haut-fond à plus de 3 km au large.

L'arrière-pays fut touché par des crues à grande échelle (La grande échelle, aussi appelée échelle aérienne ou auto échelle, est un véhicule utilisé par les sapeurs-pompiers, et qui emporte une échelle escamotable de...) lorsque les pluies torrentielles de l'ouragan vinrent à ruisseler sur des sols déjà saturés par les pluies des semaines précédentes. Le fleuve (En hydrographie francophone, un fleuve est un cours d'eau qui se jette dans la mer ou dans l'océan – ou, exceptionnellement, dans un désert, comme pour l'Okavango. Il se distingue d'une...) de Connecticut fut dévié de son lit, inondant les villes et villages de Hartford à Middletown.

L’œil du cyclone se déplaça le long de la vallée du Connecticut vers le nord jusque dans le Massachusetts, où les vents violents et les inondations firent 99 victimes. À Springfield même, la rivière (En hydrographie, une rivière est un cours d'eau qui s'écoule sous l'effet de la gravité et qui se jette dans une autre rivière ou dans un fleuve, contrairement au fleuve qui...) monta de 1,90 à 3,20 m au-dessus de son niveau normal, provoquant des dégâts considérables. Aux 102 mm de pluie qui s'étaient abattus sur l'ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).) du Massachussetts la semaine précédente vinrent s'ajouter 152 mm de pluie diluvienne, entraînant de nouvelles inondations. Les habitants de Ware furent coupés du reste de l'état pendant plusieurs jours, et ne durent leur salut qu'aux vivres et médicaments largués par avion (Un avion, selon la définition officielle de l'Organisation de l'aviation civile internationale (OACI), est un aéronef plus lourd que l'air,...). Lors de la décrue apparut une fissure en travers du grand boulevard (Au sens premier, un boulevard est une voie de communication reposant sur d'anciens remparts, puisque le mot vient du néerlandais bolwerc signifiant rempart. Il permet donc de contourner une ville de l'extérieur (comme le fait une...), d'où les conduites d'égouts faisaient saillie.

À l'est, l'ouragan laissa les villes de Falmouth et New Bedford sous 2,50 m d'eau. Les deux tiers des bateaux amarrés dans le port de New Bedford avaient coulé. La station de Blue Hills a enregistré des vents d'une vitesse moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de quantités : elle exprime la grandeur qu'auraient...) de 195 km/h avec un pic historique de 299 km/h.

La voie ferrée de New Haven, reliant New Haven à Providence fut particulièrement affectée, d'innombrables ponts le long des côtes ayant été détruits ou submergés, privant par là-même des villes particulièrement touchées comme Westerly de toute liaison avec le reste de l'état.

New Hampshire

Le New Hampshire fut moins touché que les autres états. À Concord, il ne tomba que 25 mm de pluie, mais la situation (En géographie, la situation est un concept spatial permettant la localisation relative d'un espace par rapport à son environnement proche ou non. Il inscrit un...) fut plus sérieuse à Peterborough ; le total des dégâts a été estimé à 500 000 $US (en valeur 1938 soit 6,5 millions de $US au cours de 2005) et la tempête à détruit 10 ponts. Dans tout le New Hampshire, 13 personnes ont trouvé la mort.

Ouragan de Nouvelle-Angleterre (1938)
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