Mont Saint Helens - Définition et Explications

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Introduction

Mont Saint Helens

Géographie
Altitude 2 549 m
Massif Chaîne (Le mot chaîne peut avoir plusieurs significations :) des Cascades
Coordonnées 46° 12′ Nord
       122° 11′ Ouest
/ 46.20, -122.18
Administration
Pays États-Unis États-Unis
État Washington
Comté Skamania
Ascension
Première 27 août 1853 par Thomas J. Dryer et Wells Lake
Voie la plus facile Versant (En géomorphologie, un versant est une surface topographique inclinée, située entre...) Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.)
Géologie (La géologie, du grec ancien γη- (gê-, « terre ») et...)
Âge 35 000 ans
Type Volcan (Un volcan est un relief terrestre, sous-marin ou extra-terrestre formé par l'éjection et...) gris
Activité Actif
Dernière éruption 1er octobre 2004 - 27 janvier 2008
Code  1201-05-
Observatoire Observatoire volcanologique des Cascades

 

(Voir situation sur carte : Washington)
Mont Saint Helens

 

(Voir situation sur carte : États-Unis)
Mont Saint Helens

Le mont Saint Helens est un stratovolcan actif situé dans le comté de Skamania dans l'État de Washington dans la région pacifique, au Nord-Ouest (Le nord-ouest est la direction entre les points cardinaux nord et ouest. Le nord-ouest est...) des États-Unis. Il se situe à 154 kilomètres au sud de la ville (Une ville est une unité urbaine (un « établissement humain » pour...) de Seattle et à 85 kilomètres au nord-est (Le nord-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux nord et est. Le nord-est...) de la ville de Portland. Le mont Saint Helens tire son nom d'un diplomate anglais portant le titre de Lord St Helens. Ce diplomate était un ami de l'explorateur George Vancouver qui fit une exploration (L'exploration est le fait de chercher avec l'intention de découvrir quelque chose d'inconnu.) de la zone à la fin du XVIIIe siècle. Le volcan, bien connu pour ses explosions relâchant des cendres volcaniques et des nuées ardentes, fait partie de la chaîne des Cascades et de l'arc volcanique des Cascades (L'arc volcanique des Cascades, aussi appelé arc des Cascades, en anglais Cascade Volcanic Arc...) qui est un tronçon de la ceinture de feu (Le feu est la production d'une flamme par une réaction chimique exothermique d'oxydation...) du Pacifique comportant environ 160 volcans actifs.

Le mont Saint Helens est célèbre depuis son éruption catastrophique du 18 mai 1980 qui causa la mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si...) de 57 personnes tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) en détruisant 250 maisons, 47 ponts, 24 kilomètres de voies ferrées, 300 kilomètres de routes et plus de 500 km2 de forêt (Une forêt ou un massif forestier est une étendue boisée, relativement dense,...). Un énorme glissement de terrain fit passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques...) l'altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau...) du volcan de 2 950 à 2 549 mètres tout en déplaçant un volume (Le volume, en sciences physiques ou mathématiques, est une grandeur qui mesure l'extension...) de 2,3 km3 de matières. Le sommet fut remplacé par un cratère en forme de fer (Le fer est un élément chimique, de symbole Fe et de numéro atomique 26. C'est le...) à cheval (Le cheval (Equus ferus caballus ou equus caballus) est un grand mammifère herbivore et...) d'une largeur (La largeur d’un objet représente sa dimension perpendiculaire à sa longueur, soit...) de 1,5 kilomètres.

Comme pour la plupart des autres volcans de la chaîne montagneuse des Cascades, le Saint Helens est un cône éruptif constitué de laves durcies mélangées avec des cendres volcaniques et de la pierre ponce. La montagne (Une montagne est une structure topographique significative en relief positif, située à la...) comporte des couches de basalte (Le basalte est une roche volcanique issue d'un magma refroidi rapidement au contact de l'eau ou de...) et d'andésite au travers desquelles passent plusieurs dômes de lave (La lave est une roche en fusion, plus ou moins fluide, émise par un volcan lors d’une...) constitués de dacite. Le plus grand de ces dômes du nom de Goat Rocks dome formait le sommet d'avant 1980 avant d'être en partie détruit et remplacé par un plus petit.

Géographie et description

Généralités

Le mont Saint Helens se situe aux États-Unis, dans le sud-ouest (Le sud-ouest est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et ouest. Le...) de l'État de Washington, entre Seattle (au nord) et Portland (au sud). Entouré par la forêt nationale de Gifford Pinchot, il est distant de 55 kilomètres à l'ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se...) du mont Adams (Le mont Adams, en anglais Mount Adams, du nom du président John Adams, est un volcan des...), de 80 kilomètres du mont Rainier (Le mont Rainier est un stratovolcan actif de la chaîne des Cascades situé dans le...) (le plus haut volcan de la chaîne montagneuse des Cascades) et de 95 kilomètres du mont Hood (Le mont Hood est un stratovolcan situé dans le nord de l’Oregon, au nord-ouest des...).

De forme relativement conique (Les coniques constituent une famille très utilisée de courbes planes algébriques,...) avant l'éruption de 1980, le volcan présente désormais une forme de fer à cheval ouvert vers le nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) en une large vallée (Une vallée est une dépression géographique généralement de forme...) qui s'ouvre en direction du lac (En limnologie, un lac est une grande étendue d'eau située dans un continent où il...) Spirit. Le cratère sommital abrite plusieurs dômes de lave ainsi qu'un glacier : le Crater Glacier (Un glacier est une masse de glace plus ou moins étendue qui se forme par le tassement de couches...). Les bords de ce cratère sont relativement réguliers et culminent à 2 549 mètres d'altitude. L'éruption de 1980 ayant soufflé la végétation (La végétation est l'ensemble des plantes (la flore) sauvages ou cultivées qui...) et submergé la région sous les cendres volcaniques, les flancs du volcan sont totalement dépourvus de végétation tandis que les alentours, encore jonchés des troncs d'arbres déracinés par le souffle de l'éruption, commencent à être recolonisés par la végétation.

Le mont Saint Helens est « jeune » d'un point (Graphie) de vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et...) géologique par rapport aux autres volcans de la région. Il commença à se former il y a moins de 40 000 ans alors que son sommet d'avant 1980 commença à s'élever il y a seulement 2 200 ans. Il s'agit du volcan le plus actif de la chaîne des Cascades depuis l'époque Holocène (L'Holocène est la dernière époque géologique s'étendant sur les...) (10 000 dernières années).

Vue depuis l'espace du Saint Helens et de sa proche région.

Avant son éruption de 1980, le mont Saint Helens était le cinquième plus haut pic de l'État de Washington et il dépassait largement en taille les collines environnantes. Son sommet était recouvert de neige (La neige est une forme de précipitation, constituée de glace cristallisée et...) et de glace (La glace est de l'eau à l'état solide.) ce qui lui valut aussi par sa forme conique le nom de « Fuji-san of America » (« mont Fuji de l'Amérique »). Le sommet du pic siégeait à un peu plus de 1 500 mètres au-dessus de sa base située entre 1 220 mètres et 1 340 mètres d'altitude alors que le diamètre (Dans un cercle ou une sphère, le diamètre est un segment de droite passant par le centre...) de sa base mesurait environ neuf kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système...).

Les ruisseaux qui naissent sur le volcan se jettent dans trois rivières différentes. Il s'agit de la Toutle au nord et au nord-ouest, de la rivière (En hydrographie, une rivière est un cours d'eau qui s'écoule sous l'effet de la...) Kalama à l'ouest et de la rivière Lewis au sud et à l'est. Les courants océaniques en provenance de l'océan Pacifique (L'océan Pacifique, qui s'étend sur une surface de 180 000 000 km², est l'océan le...) et l'altitude élevée conduisent à d'abondantes précipitations pluvieuses ou neigeuses. Il tombe ainsi en moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de...) 3 600 litres d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) par mètre carré (Le mètre carré (symbole m²) est l'unité d'aire du système international.) et par an et l'épaisseur de neige peut atteindre 4,9 mètres. La rivière Lewis est équipée de trois barrages hydroélectriques pour la production d'électricité (L’électricité est un phénomène physique dû aux différentes charges électriques de la...). Les parties méridionale et orientale du volcan alimentent en eau le réservoir Swift.

Bien que le mont Saint Helens soit situé dans le comté de Skamania, sa meilleure route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie...) d'accès traverse (Une traverse est un élément fondamental de la voie ferrée. C'est une pièce posée en travers de...) le comté de Cowlitz à l'ouest. L'autoroute (Une autoroute est une route réservée à la circulation des véhicules motorisés rapides...) d'État 504, localement nommée Spirit Lake Memorial Highway, rejoint la route principale Interstate 5 au niveau de la sortie 49 à 55 kilomètres à l'ouest de la montagne. Cette grande autoroute relie les localités de Castle Rock, Longview et Kelso en suivant la rivière Cowlitz avant de traverser l'aire urbaine (Une aire urbaine est une notion géographique utilisée en urbanisme. Les définitions...) de Vancouver (Washington)–Portland sur 80 kilomètres au sud-ouest. La bourgade la plus proche du volcan se nomme Cougar et se situe à 18 kilomètres au sud-ouest du pic.

Crater Glacier

Photo aérienne de Crater Glacier.

Durant l'hiver (L'hiver est une des quatre saisons des zones tempérées.) 1980–1981, un glacier portant actuellement le nom officiel de Crater Glacier mais connu précédemment sous le nom de Tulutson Glacier commença à grossir très rapidement (14 mètres d'épaisseur par an) à l'ombre (Une ombre est une zone sombre créée par l'interposition d'un objet opaque (ou seulement...) du cratère. Il est alimenté par les précipitations nombreuses de neiges et par les avalanches répétées sur le flanc du volcan. En 2004, il recouvrait environ 0,93 km2. Le glacier paraît sombre et sale en été à cause de chutes de pierres et de poussières datant de l'éruption. La glace atteint une épaisseur moyenne de 100 mètres avec un maximum de 200 mètres. Toute la glace actuelle date d'après l'éruption de 1980 mais le volume de celle-ci est déjà identique à celui d'avant éruption.

Avec les récentes activités volcaniques relevées depuis 2004, la nouvelle glace s'est fissurée et présente actuellement des crevasses et des séracs causés par le mouvement du sol du cratère. Sa forme change rapidement du fait de la montée du cratère et des chutes importantes de neige. Le tout nouveau dôme () volcanique a quasiment séparé le glacier en une partie orientale et une partie occidentale. Toutefois, le glacier continue à s'étendre lentement vers la vallée sous son propre poids (Le poids est la force de pesanteur, d'origine gravitationnelle et inertielle, exercée par la...). En réalité, il existe deux avancées de glace vers la vallée. L'avancée de l'est descend plus bas dans la vallée grâce à sa position ombragée sur le flanc de la montagne qui la protège des rayons du soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...). Depuis 2004, de nouvelles glaces se sont formées sur les flancs du cratère et alimentent ainsi les avancées du glacier en nouvelles glaces et en rochers. De nouvelles accumulations de neiges apparaissent également à de nouveaux endroits sur le volcan ce qui pourrait à terme mener à la création de nouveaux glaciers.

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