Côte (géographie)
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l'artificialisation des littoral est également liée à celle des cours d'eau. Les jetées sont ici des facteurs supplémentaires de fragmentation écologique
l'artificialisation des littoral est également liée à celle des cours d'eau. Les jetées sont ici des facteurs supplémentaires de fragmentation écologique

La côte est définie comme la partie de la terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse...) adjacente ou proche de l'océan (Océans stylisé Ωcéans est un documentaire français réalisé par Jacques Perrin et Jacques Cluzaud dont le tournage a...) (ou de la mer). En français, il n'y a pas de consensus sur la différence entre côte et littoral. Aussi, en géographie (La géographie (du grec ancien γεωγραφία - geographia, composé de "η γη" (hê gê)...), on utilise souvent le terme de côte pour traduire la notion anglosaxone de coastline. L'adjectif côtier qualifie ce qui est sur, proche ou relatif à une côte.

Côte est un terme très spécifique et s'applique uniquement à la partie d'une île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un lac ou d'une mer. Son étymologie latine, insula, a donné l'adjectif « insulaire » ; on dit aussi...) ou d'un continent (Le mot continent vient du latin continere pour « tenir ensemble », ou continens terra, les « terres continues ». Au sens...) qui longe un océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau salée. En fait, il s'agit plutôt d'un volume, dont l'eau est en permanence...) ou des eaux de mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.). On pourra distinguer les côtes qui font directement face à l'océan de côtes plus "abritées", près d'un golfe (Un golfe (italien golfo, grec kolpos, pli) est une partie de mer avancée dans les terres, en général selon une large courbure.) ou d'une baie. D'autre part, une rive (en anglais "shore") peut se référer à une partie de la terre qui joint celle-ci à une vaste étendue d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.), y compris des océans (on parlera de plages, en anglais "sea shore") et les lacs ("lake shore"). De même, le terme berge, quelque peu apparenté, indique un lieu où la terre rejoint en pente douce ou escarpée une rivière (En hydrographie, une rivière est un cours d'eau qui s'écoule sous l'effet de la gravité et qui se jette dans une autre rivière ou dans un fleuve, contrairement au fleuve qui se jette, lui, selon cette...) (ou un point (Graphie) d'eau plus petit qu'un lac).

Alors que beaucoup de scientifiques s'accordent sur la définition (Une définition est un discours qui dit ce qu'est une chose ou ce que signifie un nom. D'où la division entre les définitions réelles et les définitions nominales.) commune du terme "côte", l'extension de la côte vers l'intérieur dépend du régime juridique, et relève d'autorités scientifiques et gouvernementales diverses, pour des raisons politiques, sociales et économiques. Cela se produit généralement parce que délimiter les terres comme une partie de la côte est peut-être vu comme ayant des implications environnementales qui pourraient empêcher l'exploitation de ces terres ou l'établissement de règlementations pour leur utilisation.

Aspects environnementaux

Le plateau continental est une zone de haute productivité biologique. Le littoral et ses zones adjacentes (plateau continental, estuaires, rives, marais (En géographie, un marais est un type de formation paysagère, au relief peu accidenté, où le sol est recouvert, en permanence ou par...) et zones arrières-littorales, etc.) constituent un ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection d’objets (les éléments de l'ensemble), « une multitude qui peut être comprise comme un tout »,...) d'élément écopaysager très particulier du point de vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) biogéographique et paysager. Les apports fluviaux, le mélange (Un mélange est une association de deux ou plusieurs substances solides, liquides ou gazeuses qui n'interagissent pas chimiquement. Le résultat de l'opération est une préparation...) d'eaux douces, saumâtres et salée multiplient les niches écologiques, comme le relief (Le relief est la différence de hauteur entre deux points. Néanmoins, ce mot est souvent employé pour caractériser la forme de la surface de la Terre.) creusé par les cours d'eau, découpé ou comblé par l'érosion marine, mais ces éléments forment un ruban qui se prolonge via les rives jusqu'aux sources des fleuves et de leurs affluants des les bassins versant (En géomorphologie, un versant est une surface topographique inclinée, située entre des points hauts (pics, crêtes, rebord de plateau, sommet d'un relief) et des...) dont l'unique débouché est souvent un estuaire (L'estuaire est la portion de l'embouchure d'un fleuve où l'effet de la mer ou de l'océan dans lequel il se jette est perceptible. Cette définition conduit à une...).

Menaces et pressions

Les littoraux sont écologiquement très dégradés par les pressions antropiques (urbanisation en particulier). La côte est à la fois exposé aux pollutions venant de la mer (marées noires, aux apports de macrodéchets et de toxiques dans les "laisses de mer", et aux pollutions venant de la terre, et en particulier des ports et zones industrielles. Lesécosystèmes littoraux, sableux et estuariens notamment subissent fortement la pression (La pression est une notion physique fondamentale. On peut la voir comme une force rapportée à la surface sur laquelle elle s'applique.) du tourisme (Le tourisme est le fait de quitter son domicile, pour des raisons personnelles, pour une durée supérieure à 24 heures. Ce qui implique la consommation d'une nuitée auprès d'un hôtelier et...) et de la pêche. Cependant le littoral reste une zone de nidification majeure (falaises notamment) et un corridor biologique irremplacable pour des centaines de millions d'oiseaux marins et d'oiseaux migrateurs. (Dans le Nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.) de la France, au Cap Gris-Nez, plus d'1 million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf mille neuf cent quatre-vingt-dix-neuf (999 999) et qui précède un million un (1 000 001). Il vaut un millier de milliers.) d'oiseaux peuvent passer (Le genre Passer a été créé par le zoologiste français Mathurin Jacques Brisson (1723-1806) en 1760.) en 24 h au moment du pic de migration, et de tels phénomènes sont encore plus importants à Gibraltar ou sur d'autres littoraux dans le monde). C'est pour cette raison que la pression de chasse, et la pollution (La pollution est définie comme ce qui rend un milieu malsain. La définition varie selon le contexte, selon le milieu considéré et selon ce que l'on peut entendre par...) par le plomb (Le plomb est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole Pb et de numéro atomique 82. Le mot et le symbole viennent du latin plumbum.) qui en résulte sont si forte, bien que très variables selon les pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue restreinte (de l'ordre de quelques centaines de km²), subdivision de la civitas...) et les zones. Les estuaires et marais arrière-littoraux sont les mileux qui sont, avec les marais intérieurs, les plus touchés par le saturnisme lié à la grenaille de plomb de chasse (400 kg de plomb de chasse/ha en baie de canche mesurés en France par le CNRS (Le Centre national de la recherche scientifique, plus connu sous son sigle CNRS, est le plus grand organisme de recherche scientifique public français (EPST).) dans le Pas de Calais). La menace principale est la plus difficilement réversible, est probablement la fragmentation écopaysagère de ce continuum écologique par l'artificialisation des dunes et plages, des berges des cours d'eau, des estuaires, par la densification du maillage routier, autoroutier et du réseau (Un réseau informatique est un ensemble d'équipements reliés entre eux pour échanger des informations. Par analogie avec un filet (un réseau est un « petit rets », c'est-à-dire un petit filet), on appelle...) des voies ferrées, ainsi que par la pollution lumineuse (L’expression pollution lumineuse (light pollution, ou photopollution pour les anglophones) désigne à la fois la présence nocturne anormale ou gênante de lumière et les conséquences de...) induite par l'artificialisation et l'urbanisation du trait de côte. À titre d'exemple, les espaces bâtis ont en France augmenté de 12 % en 10 ans, de 1992 à 2002, les routes et parkings de 10 %, et les sols artificiels non bâtis (jardins, terrasses…) de 17 % selon l'IFEN (Institut Français de l'ENvironnement). La pollution lumineuse, augmentant elle de 4 à 5% par an.

Un écotone très particulier

Comme l'océan et le vent (Le vent est le mouvement d’une atmosphère, masse de gaz située à la surface d'une planète. Les vents les plus violents connus ont lieu sur Neptune et sur Saturne. Il est essentiel à...) qui trace (TRACE est un télescope spatial de la NASA conçu pour étudier la connexion entre le champ magnétique à petite échelle du Soleil et la géométrie du plasma coronal, à...) leurs contours et leurs formes, les côtes constituent un environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et artificiels au sein duquel se déroule la vie humaine. Avec les enjeux écologiques actuels, le terme environnement tend...) dynamique (Le mot dynamique est souvent employé désigner ou qualifier ce qui est relatif au mouvement. Il peut être employé comme :) et en perpétuel changement. Dans les pays densément peuplés, la dune (Une dune est un relief composé de sable. Des dunes, dites « dunes hydrauliques », peuvent se former et se déplacer sous la mer. Toutes les dunes...) littorale est l'un des derniers milieux dont la morphologie évolue encore naturellement (là où elles ne sont pas contrôlées par les plantations d'oyats ou divers aménagements,Les mécanismes et transformations naturels ou anthropiques de la Terre (en particulier la montée du niveau de la mer (Le niveau de la mer est la hauteur moyenne de la surface de la mer, par rapport à un niveau de référence adéquat.), vagues, dunes mouvantes et divers phénomènes climatiques) ont engendré érosion, dépôts et nouvelles formes au niveau des côtes, ainsi que des inondations et la création de corniches continentales, ou encore de vallées sillonnées par des rivières. Le trait de côte virtuel de la carte de géographie ne doit pas faire oublier l'écotone mouvant dans l'espace et dans le temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le changement dans le monde.), que constitue la limite de l'eau qui oscille biquotidiennement horizontalement et verticalement au rythme des marées avec une vitesse (On distingue :),une hauteur (La hauteur a plusieurs significations suivant le domaine abordé.) et une amplitude (Dans cette simple équation d’onde :) variant selon le rythme des saisons. La mer est le seul écosystème caractérisé par un tel mouvement qui n'est pas sans évoquer les cycles inspiration-expiration. Toutes les espèces animaux vivant sur le littoral s'y sont adaptées.

Lesestuaires sont un autre type d'écotone où s'ajoute les phénomène mouvants quotidiens et saisonniers de limite des eaux salées. Ils sont source de haute productivité en terme de biomasse ( En écologie, la biomasse est la quantité totale de matière (masse) de toutes les espèces vivantes présentes dans un milieu naturel donné. Dans le domaine de l'énergie, le terme de...) et d'éléments nutritifs pour la vie (La vie est le nom donné :) marine. Lagunes, mangroves, marécages littoraux ou arrières-littoraux, et plages salées sont aussi abri et milieu de vie d'une grande variété de plantes, d'animaux dont insectes (Insectes est une revue francophone d'écologie et d'entomologie destinée à un large public d'amateurs et de naturalistes. Produite par l'Office pour...), variété cruciale pour la chaîne alimentaire (Une chaîne alimentaire est une suite d'êtres vivants dans laquelle chacun mange celui qui le précède. Le premier maillon d'une chaîne est très souvent un végétal chlorophyllien. Dans les...).

Les embruns emportés par le vent à des dizaines de km sont une source importante d'élément nutritifs, de sel et hélas depuis quelques décennies de polluants vers les terres. Des études ont montré qu'en Méditerranée les embruns contenaient assez de polluants pour tuer les plantes les plus fragiles du littoral. le littoral pourrait être affecté par le trou de la couche d'ozone (L’ozone (ou trioxygène) est un composé chimique comportant 3 atomes d’oxygène (O3). Sa structure est une résonance entre trois états....) qui est responsable d'une augmentation du rayonnement (Le rayonnement, synonyme de radiation en physique, désigne le processus d'émission ou de transmission d'énergie impliquant une particule porteuse.) ultra-violet, localement très importante, et renforcée sur le littoral par la réverbération sur la mer. (cf phénomènes de coup-de-soleil) Le littoral est aussi une zone d'enjeux forts au regard de l'effet de serre (L'effet de serre est un processus naturel qui, pour une absorption donnée d'énergie électromagnétique, provenant du Soleil (dans le cas des corps du système solaire) ou d'autres...).
Le réchauffement climatique (Le réchauffement climatique, également appelé réchauffement planétaire, ou réchauffement global, est un phénomène...) induit (L'induit est un organe généralement électromagnétique utilisé en électrotechnique chargé de recevoir l'induction de l'inducteur et de la transformer en...) déjà un début de montée des océans. L'érosion du trait de côte augmente et touche en moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de quantités : elle exprime la grandeur qu'auraient chacun des membres de l'ensemble s'ils étaient...) 70 à 75 % de la longueur (La longueur d’un objet est la distance entre ses deux extrémités les plus éloignées. Lorsque l’objet est filiforme ou en forme de lacet, sa longueur est celle de l’objet...) des littoraux. 80 % de la popluation mondiale habite à basse altitude (L'altitude est l'élévation verticale d'un lieu ou d'un objet par rapport à un niveau de base. C'est une des composantes géographique et biogéographique qui...) et plus de 20 % à proximité d'un océan ou d'un estuaire.

le littoral peut être affecté par l'eutrophisation (L'eutrophisation d'un milieu aquatique, tel que cours d'eau ou mares, désigne originellement et simplement son caractère eutrophe (du grec eu : « bien,...) (pullulation d'algues sur les zones de bretagne polluées par les nitrates) ou blooms de plancton (Homère désignait les animaux errant à la surface des flots par plankton, du grec ancien πλαγκτός / planktós ou « errant »). Selon...) dont certains sécrètent des toxines empoisonnant les coquillages.

Interactions avec l'activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) humaine

Exemple de côte urbanisée : Nice, France
Exemple de côte urbanisée : Nice, France

Les côtes doivent relever un certain nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) de défis environnementaux relatifs à l'activité humaine. On pense que l'impact de l'activité humaine sur le changement climatique est un facteur de montée du niveau de la mer. Celui-ci menace les habitats côtiers ainsi que l'environnement. Le développement humain sur le littoral, particulièrement lié aux activités touristiques ou industrielles, est aussi menacé par la montée du niveau de la mer, mais contribue aussi à la pollution visuelle du littoral et réduit la flore (La flore est l'ensemble des espèces végétales présentes dans un espace géographique ou un écosystème déterminé (par opposition à la faune). Le terme « flore »...) et la faune côtières.

La pollution est préoccupante le long des côtes avec des ordures et des déchets industriels salissant des plages et parfois des littorals entiers, ce qui oblige les autorités locales à nettoyer les plages par des machines et autres moyens mécaniques. Le transport (Le transport est le fait de porter quelque chose, ou quelqu'un, d'un lieu à un autre, le plus souvent en utilisant des véhicules et des voies de communications (la route, le canal ..). Par assimilation, des...) de pétrole (Le pétrole est une roche liquide carbonée, ou huile minérale. L'exploitation de cette énergie fossile est l’un des piliers de...) dans les cargos est un risque majeur (Le risque majeur est un danger qu'en France on qualifie de risque: Europa major hazard agreement = accord Europa risques majeurs , d'où l'absence de traduction à cette page. Il ne faut pas le confondre avec un accident majeur et...) à la fois pour l’Océan entier et pour les côtes, surtout lorsqu’un épanchement de pétrole survient.

Les deux termes côte et côtier sont souvent utilisés pour décrire une localité (Une localité est une agglomération habitée de taille indéterminée, en général peu importante, qui peut éventuellement être le chef-lieu d'une circonscription administrative.) géographique. Par exemple, la Côte d’Azur en France, ou les côtes Est et Ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).) des États-Unis, etc…

Une grande part de la population mondiale (La population mondiale désigne le nombre d'êtres humains vivant sur Terre à un instant donné. Elle est estimée à 6,793 milliards au 1er janvier 2010, alors qu'elle était...), vit près des côtes, pour tirer profit des ressources marines comme le poisson (Dans la classification classique, les poissons sont des animaux vertébrés aquatiques à branchies, pourvus de nageoires et dont le corps est le plus souvent couvert...), mais surtout pour participer au commerce international. La plupart des grandes villes du monde (Le mot monde peut désigner :) qui ont connu un essor important au cours des siècles précedents disposaient de grands ports pour tirer profit du transport par voie maritime. Les états ne disposant pas d’accès à la mer sont souvent handicapés pour le commerce international. Ils sont parfois contraints à construire des canaux exorbitants pour permettent aux embarcations de traverser leur territoire (La notion de territoire a pris une importance croissante en géographie et notamment en géographie humaine et politique, même si ce concept...).

Les côtes, surtout celles sablonneuses avec de l’eau chaude représentent un avantage important pour le tourisme. Dans beaucoup d’îles comme celles de la Méditerranée, du Pacifique sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) ou des Antilles (Les Antilles sont un vaste archipel situé dans la mer des Caraïbes. L'archipel forme un arc de cercle de 3 500 km de long, s'étendant depuis Cuba...), le tourisme balnéaire est essentiel pour l’économie. Les côtes sont des destinations populaires à cause des activités de loisir comme la natation, la pêche, le surf, la navigation (La navigation est la science et l'ensemble des techniques qui permettent de :) de plaisance et les bains de soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la classification astronomique, c'est...). La gestion de la croissance peut être un défi pour les autorités locales pour construire des infrastructures afin d’accueillir cette population qui désire changer de mode de vie.

Beaucoup de touristes et de résidents aiment l’air marin. Celui-ci est considéré comme bénefique pour la santé (La santé est un état de complet bien-être physique, mental et social, et ne consiste pas seulement en une absence de maladie ou d'infirmité.). Le climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une région donnée pendant une période de temps donnée. Il se...) côtier est influencé par l’océan et, bien qu’il puisse en résulter des phénomènes dangereux comme les cyclônes, le climat côtier est souvent plus doux et mieux tempéré que le climat continental. En conséquence, les touristes des zones au climat chaud et humide sont attirés par les littoraux pour ces raisons.

La côte est souvent une frontière (Une frontière est une ligne imaginaire séparant deux territoires, en particulier deux États souverains. Le rôle que joue une...) défensive essentielle, au niveau militaire mais aussi au niveau de la lutte contre l’immigration clandestine. Des défenses côtières ont donc été érigées par beaucoup de nations. La plupart des états côtiers disposent d’une armée de mer et d’une forme de police maritime.

Types de côtes

  • Côte à abers
  • Côte à calanques
  • Côte à estuaires
  • Côte à golfes ou à caps
  • Côte à fjord
  • Côte à dunes
  • Côte à falaises
  • Côte basse
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