Datation des cadavres - Définition et Explications

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Introduction

La datation des cadavres est une des thématiques de la médecine légale. De telles méthodes de datation ne peuvent qu'estimer la date à partir de laquelle la décomposition d'un corps a commencé.

Définition médico-légale de la mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si...)

L’état de la mort semble ne pas avoir été très bien cerné par la législation. Si tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) le monde (Le mot monde peut désigner :) reconnaît que la mort se caractérise par une décomposition (En biologie, la décomposition est le processus par lequel des corps organisés, qu'ils...) du corps, il est des états menant irrémédiablement à cette décomposition sans que la décomposition soit installée ; c'est par exemple le cas de la mort cérébrale (La mort cérébrale, appelée également coma dépassé ou coma de type IV,...), l'activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) cardiaque étant présente. Se posent alors des questions morales, voire religieuses : une personne dans cet état doit-elle être considérée comme morte, ce qui permet par exemple le prélèvement d'organe (Un organe est un ensemble de tissus concourant à la réalisation d'une fonction...), ou bien doit-elle être considérée comme vivante, donc maintenue en vie (La vie est le nom donné :) de manière artificielle ?

La datation d'un cadavre (Le cadavre est ce qui reste du corps d'un organisme vivant humain ou animal dans la période...) ne peut estimer que la date à partir de laquelle la décomposition commence.

En France, la médecine (La médecine (du latin medicus, « qui guérit ») est la science et la...) légale a donné une définition de la mort permettant de trancher la question. Cette définition est d’une part une définition négative : un individu (Le Wiktionnaire est un projet de dictionnaire libre et gratuit similaire à Wikipédia (tous deux...) est mort s’il ne présente pas de signes de vie apparents comme la respiration (Dans le langage courant, la respiration désigne à la fois les échanges gazeux (rejet...), la circulation sanguine (La circulation sanguine est un type de système circulatoire en circuit fermé qui assure...), l’activité cérébrale. C'est l'arrêt des fonctions vitales (Les Vitales sont un ordre de plantes dicotylédones. Cet ordre a été réintroduit...). D’autre part on trouve une définition positive qui complète la précédente : un individu est mort s’il possède au niveau de son phénotype macroscopique des signes dit positifs de la mort. Ces signes sont tardifs, mais leur présence atteste d’une manière irréfutable la mort.

Le sujet est tout autant délicat que la mort ne survient pas de manière généralisée sur l’ensemble du corps. Tous les organes ne meurent pas en même temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...) et tout dépend du « type de décès » : lors d’un arrêt cardiaque, les organes ne meurent pas dans le même ordre que dans la cas d’un accident de voiture ayant entraîné un traumatisme crânien (La notion de traumatisme crânien ou traumatisme crânio-cérébral (TCC) couvre...) irréversible. Il est important de préciser que l’on distingue plusieurs types de mort : la mort cérébrale, la mort cellulaire, la mort de l’organe, la mort de l’organisme. Toutefois la constatation du décès d’un individu n’est parfois pas suffisante. On pense notamment à la constatation de décès dans le cadre d’une enquête policière. Il est nécessaire de savoir estimer le décès de la victime pour pouvoir apporter des preuves de l’inculpation ou de l’innocence du suspect. La police criminelle et la médecine légale collaborent ainsi entre elles. L’objectif de cet article sera de définir comment on peut dater le décès alors que le passage à un état létal n’est pas clairement défini. On étudiera les différentes méthodes de datation selon une chronologie en deux étapes :

  • La phase (Le mot phase peut avoir plusieurs significations, il employé dans plusieurs domaines et...) post mortem précoce (jusqu'à quelques jours après le décès).
  • La phase post mortem moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de...) (jusqu'à un mois).

Technique de datation d'un cadavre en phase post-mortem moyenne

Putréfaction

La putréfaction est la décomposition des tissus organiques sous l’influence prépondérante des bactéries (Les bactéries (Bacteria) sont des organismes vivants unicellulaires procaryotes, caractérisées...) hébergées par l’individu, surtout celles de la flore intestinale (La flore intestinale est l'ensemble des micro-organismes qui se trouvent dans le tube digestif. Le...), ensuite des mycètes saprophytes et des bactéries minéralisantes qui envahissent le cadavre.

La putréfaction débute par :

  • L'apparition d'une tache verte abdominale au niveau de la fosse iliaque droite.
  • L'apparition d'une tache verte abdominale au niveau de la fosse iliaque gauche.
  • L'extension de ces deux taches qui finissent par gagner progressivement toute la partie inférieure de l’abdomen.

Les divers mycètes se succèdent en groupes déterminés et cette flore (La flore est l'ensemble des espèces végétales présentes dans un espace...) se modifie suivant les altérations progressives du substrat qui constitue ainsi, à une époque donnée (Dans les technologies de l'information (TI), une donnée est une description élémentaire, souvent...), un habitat d’élection pour certaines espèces de mycètes et pas pour d’autres. Il existe trois vagues successives :

  • Au premier stade (Un stade (du grec ancien στ?διον stadion, du verbe...) de la putréfaction colicative et gazeuses, on trouve seulement les espèces suivantes : espèces.
  • À une période plus avancée de la transformation des graisses, se succèdent : espèces.
  • Enfin, au stade de la réduction squelettique, se développent : espèces.

La putréfaction du cadavre due aux bactéries et aux mycètes saprophytes accentuant l’altération amorcée par l’autolyse des déchets que les bactéries minéralisantes feront rentrer dans le cycle des déchets de la biosphère (La notion de biosphère désigne à la fois un espace et un processus auto-entretenu (jusqu'à ce...). Toutes ces modifications post-mortem et leur succession sont accélérées ou retardées par de nombreux facteurs :

  • Le volume (Le volume, en sciences physiques ou mathématiques, est une grandeur qui mesure l'extension...) du cadavre est important à considérer, l’altération est plus rapide pour un petit cadavre par exemple
  • L’âge du cadavre.
  • Les causes de la mort.
  • Le lieu de dépôt.
  • Les facteurs extérieurs : saisons, conditions météorologiques notamment la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...) et le degré (Le mot degré a plusieurs significations, il est notamment employé dans les domaines...) hygrométrique, l'aération…, sont autant de points à considérer.

Entomologie médico-légale

Une première affaire criminelle aurait été résolue avec l’aide des insectes au treizième siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui...) en Chine. Mais, les bases de l’entomologie criminelle ont été posées en France à la fin du dix-neuvième siècle par le vétérinaire Jean Pierre Mégnin (1828-1905) qui publia en 1894 La faune des cadavres. Dans cet ouvrage, il décrivait les huit vagues d’insectes qui se succèdent sur les cadavres en décomposition et dont l’étude permet de dater précisément la date de la mort.

Réalisation d’une enquête entomologique

On récolte un maximum de représentants de la faune que l’on trouve sur le cadavre et autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) de celui-ci, vivants, morts ainsi qu'à différents stades de développement. On précise l’emplacement, la date, l’heure des prélèvements, l’état du cadavre, les conditions de prélèvement… Les exemplaires ainsi prélevés sont séparés en deux :

  • Une partie est conservée dans l’alcool.
  • L'autre est destinée à l’élevage dans des conditions similaires à celles de l’environnement (température et humidité) du cadavre et de son voisinage (La notion de voisinage correspond à une approche axiomatique équivalente à celle de la...).

On identifie les insectes que l’on trouve, on détermine :

  • L’âge des stades larvaires.
  • La durée d’incubation des œufs.
  • Le temps d'arrivée de ces insectes sur le cadavre.

En tenant compte des conditions environnementales, on peut ainsi estimer le délai (Un délai est d'après le Wiktionnaire, « un temps accordé pour faire une...) post mortem du cadavre.

Les types d’arthropodes qu’on trouve sur les cadavres et leur utilité

L’examen de la faune permet une estimation du délai post mortem, une éventuelle mobilisation du corps ainsi qu’une identification du lieu du décès. Les meilleurs indicateurs parmi les arthropodes sont les diptères. Plusieurs types d’arthropodes peuvent se trouver sur un cadavre :

  • Des arthropodes nécrophages qui se nourrissent du cadavre.
  • Des arthropodes nécrophiles qui se nourrissent des autres espèces animales précédentes c’est-à-dire les arthropodes nécrophages.
  • Des arthropodes omnivores se nourrissant à la fois du cadavre et de la faune présente sur le cadavre, comme c’est le cas de certains hyménoptères et de certains coléoptères.
  • Des arthropodes opportunistes dont la présence n’est pas systématique (En sciences de la vie et en histoire naturelle, la systématique est la science qui a pour...) pour tous les cadavres mais due au hasard (Dans le langage ordinaire, le mot hasard est utilisé pour exprimer un manque efficient, sinon...) comme les araignées par exemple. Ceux-ci ne sont donc pas utiles pour l’estimation du délai post mortem.

Voir: Entomologie forensique en Suisse :http://www.entomologieforensique.ch/

Méthode et condition des prélèvements d’insectes sur des cadavres

Un minimum de matériel est indispensable aux prélèvements :

  • Les insectes volants nécessitent un filet et du papier (Le papier (du latin papyrus) est une matière fabriquée à partir de fibres...) adhésif de type « attrape-mouche ».
  • Les autres insectes une pince (Une pince est un dispositif mécanique ou un outil, ayant pour fonction de pincer quelque chose...) à raquette, une pince souple d’entomologie, un pinceau doux, des flacons, des étiquettes, des crayons, un thermomètre (Un thermomètre est un appareil qui sert à mesurer et à afficher la valeur des...) et un hygromètre (Un hygromètre est un appareil qui sert à mesurer l'hygrométrie (ou humidité relative de l'air).) ainsi que des conservateurs.

Ce matériel spécifique complète le matériel de protection et de photographie. Le développement des arthropodes dépend beaucoup des conditions du milieu dans lequel on les trouve. On doit donc mesurer :

  • L’état du corps.
  • La température.
  • L’hygrométrie.
  • L’exposition.
  • On étudie également le microclimat et l'environnement (L'environnement est tout ce qui nous entoure. C'est l'ensemble des éléments naturels et...) local.

Les conditions ne sont pas les mêmes selon l’endroit où le corps est découvert

La faune des cadavres à l’air libre

On dénombre en tout et pour tout sept escouades différentes, mais seules les trois premières permettent une datation précise. La ponte se fait le plus souvent de jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) et ne survient habituellement pas en dessous de 4°C.

  • La première escouade est essentiellement constituée de diptères (mouches vertes, à damiers, bleues…). Elle arrive quelques heures à peine après la mort, et à 20 °C les larves implantées dans le cadavre peuvent atteindre l’âge adulte en 2 semaines.
  • La deuxième escouade arrive après un mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps...), attirée par la décomposition des matières fécales. Elle est composée de sarcophagiens et disparaît au 6e mois.
  • La troisième escouade apparaît entre le 3e et le 9e mois et est constituée de dermestes (petits coléoptères) et parfois de lépidoptères, attirés par l’odeur de graisse (La graisse est un corps gras se présentant à l'état solide à température...) rance.

Les autres escouades apparaissent successivement :

  • Au 10e mois (escouade coryétienne).
  • Vers 2 ans (escouade silphienne).
  • Lorsque le corps n’est plus que poussière, après 2 ou 3 ans, les septième et huitième escouades achèvent le travail de leurs prédécesseurs.
La faune des cadavres inhumés

La faune des cadavres inhumés est beaucoup moins abondante que celle d’un cadavre laissé à l’air libre puisque les opportunités pour les mouches de pondre sur ce cadavre sont beaucoup moins importantes. Dans ce cas, seules se développeront des larves ayant pu entrer en contact avec le cadavre. Il y a ainsi trois cas possibles :

  • Les larves ont été pondues dans la chambre mortuaire de l’individu.
  • Les larves ont été pondues dans une région proche de celle dans laquelle repose le cadavre.
  • Les larves proviennent de la surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) du sol, dans le cas où le cadavre a été enterré à même le sol, ou du cercueil en bois dans lequel repose la dépouille.

L’apparition de larves sur le corps du défunt dépend également d’autres circonstances :

  • Intervalle de temps entre la mort et l’enterrement.
  • Durée d’exposition du cadavre dans la chambre mortuaire.
  • Présence d'un cercueil.
  • Nature du cercueil (plomb ou bois).
  • Profondeur de l’enfouissement.

La faune présente sur un cadavre inhumé est constituée de mouches et de coléoptères en majorité. Ils apparaissent là aussi successivement sur le cadavre, ce qui permet de dater la mort.

La faune des cadavres immergés

On détermine approximativement le délai post mortem grâce la présence de certaines espèces aquatiques et de certaines espèces présentes habituellement sur le corps d’un cadavre trouvé à l’air libre. On peut citer les insectes aquatiques qui, ainsi que leurs larves comme les larves de Trichoptères, infligent de sérieux dégâts au cadavres immergés. D’après une étude expérimentale ( En art, il s'agit d'approches de création basées sur une remise en question des dogmes...) faite aux États-Unis et portant sur la succession des insectes et la décomposition des cadavres de porcs immergés, l’eau limite le nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) d’espèces présentes sur le cadavre, ainsi que les Arthropodes nécrophages sur le cadavre. On trouve globalement un tiers des espèces présentes sur un cadavre à l’air libre.

De l’arrivée des insectes sur le cadavre et de leur prolifération

L’organisme humain, une fois mort, constitue une énorme réserve en nutriments pour les bactéries ainsi que pour les insectes. Les cellules du corps n’étant plus protégées par le système immunitaire (Le système immunitaire d'un organisme est un ensemble coordonné d'éléments de...), sont alors la proie (Une proie est un organisme capturé vivant, tué puis consommé par un autre,...) d’insectes nécrophages voraces. Ces derniers vont se servir du corps de l’individu décédé, afin de se nourrir, ou de nourrir leurs progénitures. Quelques minutes ( Forme première d'un document : Droit : une minute est l'original d'un...) après la mort de l’organisme, il se produit des réactions d’autolyse qui sont des transformations fermentatives (qui s’observent sans l’action de bactéries ou d’agents étrangers à l’organisme). Les substrats produits lors de ces réactions dégagent des odeurs spécifiques (pas forcément perceptibles par l’Homme), attirant ainsi les premiers insectes qui vont pondre leurs œufs dans les orifices naturels (sphincters, pores de la peau) et dans les blessures. La ponte se fait le plus souvent de jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) et ne survient habituellement pas en dessous de 4 °C. L'apparition des larves peut se faire en moins d'un quart d'heure (L'heure est une unité de mesure  :) après la ponte. Au cours du temps, l’altération du cadavre se traduit par le dégagement d’odeurs, spécifiques à une période donnée (Dans les technologies de l'information, une donnée est une description élémentaire,...). En effet, à mesure que la décomposition progresse, les réactions d’autolyse changent, ainsi que les substrats produits et donc les odeurs dégagées. Ces nouvelles odeurs vont repousser les femelles attirées par les premières odeurs. D’autres femelles viennent ensuite, sélectivement, coloniser le cadavre, et constituent des escouades. L’insecte est attiré sélectivement par ce qui lui convient et il évite le reste.

Utilisation pratique

La composition des escouades, ainsi que leur « durée de travail », peuvent varier suivant les facteurs qui influencent la faune entomologique locale et les processus d’altération du cadavre :

  • La région et sa zone géographique.
  • Le type de localité (Une localité est une agglomération habitée de taille indéterminée, en général peu...) (ville ou campagne).
  • Le type d'emplacement (dans une habitation ou à l’extérieur).
  • Des données climatiques et météorologiques (dont la saison).
  • Les conditions de stockage du corps (à l'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et...) libre, immergé, inhumé…).
  • Le volume du cadavre.


La décomposition d’un cadavre réunit une faune très diverse d’insectes. On les classe généralement en quatre catégories :

  • Les insectes nécrophages : diptères, coléoptères, lépidoptères, larves et acariens.
  • Les insectes nécrophiles, dont :
    • Des insectes prédateurs se nourrissant des nécrophages ;
    • Des insectes parasitant les nécrophages.
  • Les insectes omnivores, attaquant les tissus (hyménoptères).
  • Les insectes opportunistes, utilisant le cadavre comme un refuge (collemboles, araignées).

On dénombre en tout et pour tout sept escouades différentes, mais seules les trois premières permettent une datation précise.

  • La première escouade est essentiellement constituée de diptères (mouches vertes, à damiers, bleues…). Elle arrive quelques heures à peine après la mort, et à 20 °C les larves implantées dans le cadavre peuvent atteindre l’âge adulte en deux semaines.
  • La deuxième escouade arrive au bout d'un mois, attirée par la décomposition des matières fécales. Elle est composée de sarcophagiens et disparaît au sixième mois.
  • La troisième escouade apparaît entre le troisième et le neuvième mois et est constituée de dermestes (petits coléoptères) et parfois de lépidoptères, attirés par l’odeur de graisse rance.

Les autres escouades apparaissent bien plus tardivement :

  • La quatrième escouade, ou escouade coryétienne, arrive au dixième mois.
  • La cinquième escouade, ou escouade silphienne, environ 2 ans après le décès.
  • Les sixième et septième escouades achèvent le travail de leurs prédécesseurs au bout de deux ou trois ans, lorsque le corps n’est plus que poussière.

Cependant cette méthode est loin d'être parfaite et pour de nombreux entomologistes, tel Claude Wyss, elle doit être utilisée avec précaution. En effet, selon l'endroit où une personne va mourir, les insectes présents ne seront pas les mêmes et une espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type »...) d'insecte (Les insectes (Insecta) font partie du sous-embranchement des hexapodes, elle-même incluse dans...) pourra très bien être présente dans la première escouade alors qu'elle n'est censée apparaître qu'à la quatrième parce que des individus étaient proches du cadavre au moment de sa mort et auront donc pu le sentir.

Développement des larves de quelques mouches en fonction du temps :
Mouche (Mouche est un nom vernaculaire ambigu en français. Le terme mouche (/muʃ/) provient du...) domestique (Musca domestica) Mouche bleue (Calliphore vicina) Mouche verte (Lucilia caesar) Mouche noire (Sarcophaga carnaria)
0 (ponte) Œufs Œufs Œufs Larves
2 jours Éclosion (2 mm) Éclosion (2 mm) Éclosion (2 mm) Éclosion (2 mm)
3 jours Larve (La larve est le premier stade de développement de l'individu après l'éclosion de...) (3 mm) Larve (5 mm) Larve (3 mm) Larve (5 mm)
4 jours Larve (4 mm) Larve (7 mm) Larve (3 mm) Larve (8 mm)
5 jours Larve (6 mm) Larve (10 mm) Larve (3 mm) Larve (10 mm)
6 jours Larve (7 mm) Larve (13 mm) Larve (3 mm) Larve (13 mm)
7 jours Larve (8 mm) Larve (13 mm) Larve (3 mm) Larve (15 mm)
8 jours Pupaison (5 mm) Pupaison (9 mm) Pupaison (6 mm)
10 jours Pupaison (10 mm)
14 jours Adulte
18 jours Adulte

Remarque :

  • L’incubation des œufs dure entre 12 h et 24 h lorsque la température ambiante avoisine 25 °C ; elle est inférieure à 12 h si elle vaut environ 15 °C.

Remarques :

  • Si un cadavre froid (Le froid est la sensation contraire du chaud, associé aux températures basses.) est découvert sans faune dans un lieu où des arthropodes sont présents, cela indique que le corps a été conservé dans un lieu isolé, d’autant plus si le corps se trouve en début d’autolyse.
  • Si un cadavre ne comporte que des œufs, alors la phase post mortem est inférieure à 48 h.
  • Si le cadavre est en voie d’altération et comporte seulement des œufs, alors le corps a été transporté ou déposé sur les lieux depuis moins de 48 h.
  • Si un cadavre comporte des pupes vides, cela est une conséquence de l'arrivée d'au moins un cycle de diptères dont la durée est de plus de 12 jours à 22 °C, de plus de 14 jours à plus de 20 °C et de plus de 19 jours à 18 °C.

Détermination de la température dans l’évaluation de l’âge des insectes

Pour procéder à la détermination de l’âge des larves trouvées sur le cadavre (et donc à la détermination du moment de la mort), il faut tout d’abord connaître la température moyenne quotidienne du site sur lequel elles ont été trouvées : un relevé des températures (effectué quotidiennement par Météo-France) est donc nécessaire, si possible sur plusieurs stations météorologiques voisines du site. Mais cela ne suffit toujours pas pour avoir une température moyenne du site, celle-ci pouvant être différente (En mathématiques, la différente est définie en théorie algébrique des...) de celle donnée par les stations : aussi prendra-t-on soin de calculer la différence θ de température en comparant celle du site et les données météorologiques durant une vingtaine de jours.

Détermination de la date de ponte

Pour qu’une espèce nécrophage puisse se développer de l’œuf à l’insecte parfait, il lui faut une somme de température spécifique à l’espèce. Cette somme est calculée en additionnant les moyennes de température par jour, moins l’indice également spécifique à l’espèce. Lorsque la somme est atteinte, elle correspond au jour de ponte de l’espèce.

Le travail de datation du décès est une tâche fastidieuse. Le problème de dater l’instant à partir duquel commence la mort ne se résout pas à l’aide d’une méthode miracle. La résolution de ce problème est l’œuvre de la concordance entre plusieurs résultats apportés par des méthodes de datation distinctes. Ces méthodes font à la fois appel à l’examen du corps en lui-même mais aussi à la constatation de l’action de la faune sur celui-ci. Seule la mise en commun des dates apportées par les différents types de datation permet une datation des plus précises. Cette datation et sa précision dépendent de deux facteurs qui sont le temps et le lieu de séjour du corps.

Cependant, toujours dans le cadre d’une enquête judiciaire, ce travail de datation n’est parfois pas un travail suffisant. Il est nécessaire quelquefois de réaliser au préalable une identification pour pouvoir replacer la victime dans le cadre de l’enquête, (c’est-à-dire ne pas s’appuyer sur des preuves fausses pour juger un homme), ce qui s’avère très souvent difficile. En effet, le corps est parfois dans un état de difformité assez important (gonflé d’eau dans le cadre d’un noyé, ou dans un état de décomposition extrême) qui rend ce travail d’identification souvent difficile. La datation n’est alors d’aucune utilité si la victime n’est pas identifiée. Ce problème de l’identification est un problème qui va de pair totalement avec la datation, et c’est un sujet qu’il faudrait traiter afin de parfaire les connaissances apportées par cet exposé.

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