White Star Line - Définition et Explications

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Introduction

White Star Line
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Logo de la White Star Line
Création 1845
Disparition 1934
Fondateur(s) John Pilkington et Henry Threlfall Wilson
Personnages clés Thomas Henry Ismay
Joseph Bruce Ismay
Action Transport maritime (Le transport maritime est le mode de transport le plus important pour le transport de marchandises...)
Siège social Royaume-UniLiverpool (Royaume-Uni)
Société mère International Mercantile Marine Company (1902 - 1927)
Royal Mail Steam Packet Company (1927 - 1932)

La White Star Line est une des principales compagnies maritimes britanniques entre la fin du XIXe siècle et le début du XXe siècle, surtout connue pour avoir été copropriétaire du Titanic.

Fondée en 1845, son activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) initiale porte sur le transport (Le transport, du latin trans, au-delà, et portare, porter, est le fait de porter quelque chose, ou...) d'immigrants à destination de l'Australie (L’Australie (officiellement Commonwealth d’Australie) est un pays de...). Après avoir fait faillite en 1867, la compagnie est rachetée par Thomas Henry Ismay qui la rebaptise Oceanic Steam Navigation (La navigation est la science et l'ensemble des techniques qui permettent de :) Company. Elle conserve cependant pour son activité commerciale l'appellation White Star Line. Elle se spécialise alors dans le transport (Le transport est le fait de porter quelque chose, ou quelqu'un, d'un lieu à un autre, le plus...) de passagers à bord de paquebots de luxe qu'elle fait construire comme ceux de la classe Oceanic. Après la mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si...) de Thomas Ismay en 1899, la société est reprise par son fils, Joseph Bruce Ismay, qui l'intègre en 1902 dans l'International Mercantile Marine Company du financier John Pierpont Morgan (John Pierpont Morgan, dit J. P. Morgan, (17 avril 1837 - 31 mars 1913) est un...).

Elle continue à mettre en service de nouveaux paquebots de luxe avec la construction des Big Four et surtout des navires de la classe Olympic. Le naufrage d'un des navires de cette classe (le Titanic), entraîne la démission d'Ismay. En 1927, la compagnie est reprise par Lord Kylsant dans un ensemble (En théorie des ensembles, un ensemble désigne intuitivement une collection...) (la Royal Mail Steam Packet Company) qui constitue alors la première compagnie de transports de passagers du monde (Le mot monde peut désigner :).

La Grande dépression des années 1930 touche de plein fouet la White Star Line qui doit en 1934 fusionner avec sa principale rivale, la Cunard Line qui l'absorbe complètement (Le complètement ou complètement automatique, ou encore par anglicisme complétion ou...) en 1949. La nouvelle entité, fait partie depuis 2005 du Carnival Group et exploite notamment le Queen Mary 2. Le seul navire (Un navire est un bateau destiné à la navigation maritime, c'est-à-dire prévu...) de la White Star encore à flot est le Nomadic, transbordeur construit en 1911 pour embarquer les passagers de l’Olympic et du Titanic à Cherbourg.

Historique

Fondation

La White Star est fondée à Liverpool par John Pilkington et Henry Threlfall Wilson en 1845. Ceux-ci veulent profiter du commerce florissant entre la Grande-Bretagne (La Grande-Bretagne (en anglais Great Britain) est une île bordant la côte nord-ouest de...) et l'Australie, suscité par la découverte d'or à cet endroit. En effet, nombreux sont ceux qui désirent émigrer vers ces terres, et la population de l'Australie passe en trois ans durant cette période de 430 000 à 1,7 millions d'habitants. Le premier navire acheté par la compagnie est l’Iowa, en 1849. La compagnie, baptisée White Star Line of Boston Packets a une flotte composée de clippers à coque en bois, dont les plus grands sont le Blue Jacket, le Red Jacket et le Ellen. Dans les années 1850, Thomas Ismay commence à prendre des parts dans la compagnie.

Pour accroître sa taille, la White Star fusionne avec deux autres compagnies, la Black Ball Line et les Eagles Lines, formant (Dans l'intonation, les changements de fréquence fondamentale sont perçus comme des variations de...) le Liverpool, Melbourne and Oriental Steam Navigation Company Limited, mais cette stratégie (La stratégie - du grec stratos qui signifie « armée » et ageîn qui signifie...) échoue. En 1864, la compagnie construit son premier navire à vapeur (), le Royal Standard. Rapidement, la White Star Line décide de se concentrer sur la route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie...) Liverpool - New York (New York , en anglais New York City (officiellement, City of New York) pour la distinguer de...), mais sa flotte vieillissante a du mal à concurrencer celle de la Cunard Line. En 1867, l'entreprise fait faillite.

L’Oceanic Steam Navigation Company

L’Adriatic de 1872.

La White Star Line est rachetée par Thomas Henry Ismay, qui en possédait déjà des parts, le 18 janvier 1868, pour la somme de 1 000 £. Il décide de concentrer son activité sur la desserte de la ligne transatlantique entre l'Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...) et les États-Unis. Ismay signe un accord de partenariat avec les Chantiers navals Harland & Wolff qui construiront les navires de la compagnie : en effet, Ismay a pu acheter la compagnie grâce à l'aide financière de Gustav Schwabe dont le neveu, Gustav Wilhelm Wolff est l'un des membres fondateurs des chantiers. Ceux-ci se lancent dans la construction d'une série de quatre navires à propulsion (La propulsion est le principe qui permet à un corps de se mouvoir dans son espace environnant....) mixte à voile et à vapeur (l’Oceanic, l’Atlantic, le Baltic et le Republic) qui permettent à la compagnie d'assurer un service hebdomadaire entre Liverpool et New York. Ces navires de classe Oceanic se révèlent si satisfaisants qu'Ismay en commande (Commande : terme utilisé dans de nombreux domaines, généralement il désigne un ordre ou un...) deux autres, le Celtic et l’Adriatic. Ces navires présentent déjà de nombreux points révolutionnaires : les bancs habituels dans les salles à manger sont remplacés par des chaises, des lampes à pétrole (Le pétrole est une roche liquide carbonée, ou huile minérale. L'exploitation de...) remplacent les bougies et les cabines de première classe (Dans un moyen de transport (avion, train ou bateau), la première classe est la classe la plus...) sont placées au centre du navire.

Le Britannic et le Germanic, de 1874, accordent encore la part belle à la voile.

Après avoir réalisé les premières commandes de bateaux, Ismay crée la compagnie Oceanic Steam Navigation Company pour pouvoir réagir à l'apparition des bateaux à vapeur : celle-ci est la société mère de la White Star Line, dont les navires conservent toutefois le célèbre pavillon rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait...) à étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une...) blanche. De plus, la compagnie adopte de nouvelles conventions : désormais, presque tous les navires de la compagnie seront pourvus de noms avec un suffixe -ic, et leurs cheminées arboreront une couleur (La couleur est la perception subjective qu'a l'œil d'une ou plusieurs fréquences d'ondes...) ocre brun surmontée d'une manchette noire. Généralement, la coque des navires construits à partir de cette date est noire, soulignée de rouge au niveau de la ligne de flottaison, tandis que les superstructures sont blanches soulignées d'une ligne ocre.

La fin du siècle (Un siècle est maintenant une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, i, qui...) est pour la compagnie une période florissante, à l'exception du naufrage de l’Atlantic, qui est le plus meurtrier de son temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...), et le reste durant une trentaine d'années. La compagnie construit plusieurs navires aux noms célèbres, comme le Britannic (1874), et deux sister-ships, le Teutonic et le Majestic. Ces deux derniers seront les derniers à avoir conquis le Ruban bleu (Bleu (de l'ancien haut-allemand « blao » = brillant) est une des trois couleurs...) pour la compagnie. À cette époque, la White Star Line s'illustre par le luxe de ses installations étant la première à proposer l'électricité (L’électricité est un phénomène physique dû aux différentes charges électriques de la...) et l'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...) courante dans ses cabines. C'est également à cette époque qu'apparaît la deuxième classe à bord de ces navires. En effet, auparavant, les navires ne comprenaient que deux classes : la classe « cabine » (équivalent de la première classe) et l'« entrepont » (équivalent de la troisième classe). Une classe intermédiaire est devenue nécessaire à la fin du XIXe siècle pour abriter des touristes, ingénieurs, universitaires, etc.

Carte postale représentant l’Oceanic de 1899.
Le Baltic de 1904.

En 1899, peu après le lancement de l’Oceanic (deuxième du nom), Thomas Ismay meurt. Son fils, Joseph Bruce Ismay, déjà adjoint à la direction prend la succession de son père. Dans les années qui suivent, il lance la construction des Big Four, quatre paquebots qui seront en leur temps les plus grands du monde, pourvus de deux cheminées et d'installations hors normes : le Celtic (1901), le Cedric (1903), le Baltic (1904), et l’Adriatic (1907). À cette époque, la compagnie continue à miser sur le luxe, l’Adriatic étant le premier navire au monde à être pourvu d'une piscine et de bains turcs.

Sur le plan financier, l’Oceanic Steam Navigation Company est rachetée en 1902 par le banquier John Pierpont Morgan et intégrée à l’International Mercantile Marine Co. dont Ismay devient le PDG en 1904. Dans le même temps, Lord Pirrie, directeur des chantiers Harland & Wolff en devient administrateur. De plus, l'année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...) de son entrée au sein de l'IMM, la White Star transporte 29 833 passagers, ce qui fait d'elle la compagnie la plus utilisée au sein du trust. Elle dépasse la Cunard de 3 000 passagers, mais ne parvient cependant pas au niveau de ses concurrentes allemandes. La compagnie, désormais américaine, continue à arborer le drapeau britannique et ses navires sont toujours immatriculés à Liverpool. Ceci permet également à Morgan de contourner la loi qui l'empêche de posséder des navires britanniques : lui-même ne possède que la compagnie, qui elle-même possède les navires.

La classe Olympic (La classe Olympic est une classe de paquebots transatlantiques britannique mis en service pour la...)

Publicité (Bien que le terme (Werbung en allemand, Publicity et Advertising en anglais) désignât d'abord le...) pour le Titanic datant de 1912.

En 1907, Bruce Ismay décide avec Lord Pirrie de la construction de trois navires géants, l’Olympic, le Titanic et le Gigantic (rebaptisé Britannic après le naufrage du Titanic). Le but est de concurrencer la Cunard Line et ses deux nouveaux navires, le Lusitania et le Mauretania dont les records de vitesse (On distingue :) leur ont valu le surnom de « lévriers des mers ». Ceux-ci ont été en partie financés par le gouvernement britannique, la Cunard étant la seule compagnie britannique d'importance (la White Star étant possédée par des américains). Les trois navires imaginés par les deux hommes n'ont pas la prétention de battre les records de vitesse établis (en effet, l'adage dit à l'époque qu'au-dessus de certaines vitesses, « le caviar est moins cher que le charbon »), mais doivent en revanche être les plus somptueux et les plus sûrs de leur époque. La sécurité est en effet l'un des aspects qui font la célébrité de la compagnie. En 1909, le Republic entre en collision (Une collision est un choc direct entre deux objets. Un tel impact transmet une partie de...) avec le Florida. Ses compartiments étanches lui permettent de rester à flot pendant 48 heures (L'heure est une unité de mesure  :), et grâce à la radio, tous les passagers sont sauvés. Au final, seuls deux membres d'équipages ont été tués dans la collision. Ceci renforce la confiance dans les navires, qui sont considérés comme étant les meilleurs canots de sauvetage

Si les deux premiers navires de classe Olympic connaissent, lors de leurs arrivées sur le marché en 1911 et 1912, un engouement exceptionnel, celui-ci est de courte durée après le naufrage du Titanic durant sa traversée inaugurale, le 15 avril 1912. Le coût financier du naufrage (le Titanic avait coûté 7,5 millions de dollars à l'époque) est aggravé par la démission plus ou moins volontaire d'Ismay en 1913 et le décès de Morgan la même année. Le naufrage du Titanic met également en évidence le manque d'équipements de sécurité à bord des navires. Les dispositifs de sécurité doivent être renforcés sur de nombreux paquebots, ce qui implique des dépenses supplémentaires. L'équipage de l’Olympic se met en grève à la suite du naufrage et n'accepte de reprendre la mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) qu'après modification des équipements de sécurité. 1913 est cependant l'année qui atteint un record en termes de passagers : sur 2,6 millions de personnes traversant l'Atlantique cette année, 191 838 empruntent un navire de la White Star, et 199 746 préfèrent la Cunard.

Durant la Première Guerre mondiale, la White Star Line doit participer à l'effort de guerre, comme toutes les compagnies maritimes. Ses navires sont donc réquisitionnés à différentes fins : transports de troupes et de matériel dans le cas de l’Olympic et du Baltic ou croiseur (Un croiseur est un navire de guerre, aujourd'hui, le plus puissant et le plus grand des bâtiments...) auxiliaire dans le cas du Teutonic. La compagnie perd de nombreux navires dont le Britannic, sister-ship (Les sister-ships, terme d'origine anglaise (ship est un nom féminin en anglais), dont l'expression...) du Titanic, lancé en 1914 sur la ligne transatlantique, mais transformé en navire hôpital (Un hôpital est un lieu destiné à prendre en charge des personnes atteintes de...) dès le début de la guerre. Il sombre le 21 novembre 1916, près de l'île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un...) de Kea (Grèce), probablement après avoir heurté une mine sous-marine. De même, la compagnie perd le Laurentic et l’Oceanic dans le conflit. La guerre ne touche cependant pas uniquement la White Star puisque la Cunard perd le Lusitania et que les compagnies allemandes voient la plupart de leurs prestigieux navires coulés ou saisis par les vainqueurs à l'exception notable du Deutschland.

Deux des trois transatlantiques de la classe Olympic n'ont jamais achevé un voyage (Un voyage est un déplacement effectué vers un point plus ou moins éloigné dans un but personnel...) commercial (Un commercial (une commerciale) est une personne dont le métier est lié à la vente.). Cependant, l’Olympic fait une longue et glorieuse carrière qui lui vaut le surnom d’Old Reliable (« Vieux fidèle »). Il est resté affecté au transport transatlantique de passagers civils durant la guerre, et est par ailleurs le seul navire non-militaire à avoir coulé un bâtiment ennemi (en l'occurrence un sous-marin (Un sous-marin est un navire capable de se déplacer dans les trois dimensions, sous la surface de...) qu'il a éperonné).

La décadence

Le Britannic de 1930.

Après la guerre, la compagnie reçoit le plus grand paquebot (Un paquebot est un navire spécialisé dans le transport de passagers. Le nom vient de...) du monde, le paquebot allemand Bismarck, au titre des compensations pour les dommages de guerre. Celui-ci est renommé RMS Majestic et effectue une brillante carrière à son service. Cependant, la compagnie maritime traverse (Une traverse est un élément fondamental de la voie ferrée. C'est une pièce posée en travers de...) une mauvaise période. En 1925 son propriétaire, l'International Mercantile Marine Company, déclare vouloir se séparer de ses filiales non-américaines.

En 1927, elle est désolidarisée de l'IMM et est rachetée pour 35 millions de dollars par Lord Kylsant qui préside la Royal Mail Steam Packet Company. Cette dernière devient la plus grande compagnie maritime du monde.

À partir de 1929, la White Star tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) comme la Cunard (la principale rivale de la White Star) traversent une grave crise financière, qui a principalement pour cause la Grande dépression des années 1930. La Cunard doit arrêter la construction du futur Queen Mary dès 1931, pour des raisons financières tandis que la White Star doit renoncer à la construction de l’Oceanic (III), un paquebot de taille conséquente, au profit de bâtiments plus petits les Britannic et Georgic. En 1931 Lord Kylsant, que certains considèrent comme « celui qui a coulé la compagnie », est emprisonné pour fraude fiscale et sa compagnie liquidée. La compagnie ne survit que grâce à des subsides du gouvernement britannique. Sous la pression (La pression est une notion physique fondamentale. On peut la voir comme une force rapportée...) du gouvernement britannique qui assure leur survie, un accord de fusion (En physique et en métallurgie, la fusion est le passage d'un corps de l'état solide vers l'état...) est signé entre la Cunard et la White Star Line le 30 décembre 1933. Un appel est cependant lancé à Ismay pour qu'il reprenne la direction de la société, mais celui-ci intervient trop tard pour empêcher la fusion des deux compagnies maritimes.

Celle-ci intervient le 10 mai 1934. La compagnie White Star-Cunard Line est créée : elle est détenue à hauteur (La hauteur a plusieurs significations suivant le domaine abordé.) de 62 % par les anciens propriétaires de la Cunard, le reste revenant aux anciens propriétaires de la White Star. Le premier navire lancé par la nouvelle société est le Queen Mary (compromis entre les suffixes en -ic et en -ia des deux compagnies). Plusieurs navires de grande taille , atteints par la limite de l'âge, sont envoyés à la ferraille : l’Olympic et le Mauretania. L'année a en effet été difficile : là où le nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) de passagers transatlantiques dépassait le million (Un million (1 000 000) est l'entier naturel qui suit neuf cent quatre-vingt-dix-neuf...) avant 1930, 1934 n'en voit que 460 000. L’Olympic, qui transportait en moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de...) 950 passagers par traversée dans les années 1920 n'en a plus que 233 lors d'une traversée de mai 1934, ce qui explique les changements voulus par la compagnie.

En 1949, la Cunard acquiert le capital de la White Star-Cunard Line et la rebaptise Cunard Line. À partir de cette date, seuls le Georgic et le Britannic (troisième du nom) continuent à porter le drapeau de la White Star Line, le reste de la flotte battant pavillon de la Cunard Line. Ils sont retirés du service respectivement en 1956 et en 1960.

Aujourd'hui, le Nomadic, transbordeur construit pour embarquer les passagers des grands navires à Cherbourg en 1911 est le dernier bateau (Un bateau est une construction humaine capable de flotter sur l'eau et de s'y déplacer,...) construit par la White Star qui soit encore à flot. La Cunard a quant à elle été intégrée en 2005 au Carnival Group qui est la plus grande compagnie de transport de passagers au monde. Actuellement, le nom « White Star Line » est toujours une marque déposées par Carnival Group.

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