Alexandre Yersin - Définition et Explications

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Introduction

Alexandre Yersin
Plaque dédiée à Yersin, située à Lausanne.
Plaque dédiée à Yersin, située à Lausanne.

Naissance 22 septembre 1863
Aubonne, Canton de Vaud
Décès 28 février 1943
Nha Trang, Indochine française

Alexandre Émile Jean Yersin est un bactériologiste franco-suisse, né à Aubonne dans le Canton de Vaud le 22 septembre 1863 et mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si...) à Nha Trang, en Indochine française le 28 février 1943. On lui doit notamment la découverte du bacille de la peste (La peste (du latin pestis, maladie contagieuse) est une maladie à multiples facettes qui est...) (Yersinia pestis).

Sa vie

Ses débuts

Alexandre Yersin (Alexandre Émile Jean Yersin est un bactériologiste franco-suisse, né à Aubonne...) naît le 22 septembre 1863, à Aubonne, de parents dont la mère avait une ancêtre originaire des Cévennes chassée par la Révocation de l’Édit de Nantes. Son père qui se nommait également "Alexandre Yersin", intendant des poudres de la Suisse romande mais également professeur de sciences naturelles aux collèges d’Aubonne et de Morges, décède peu avant la naissance de son dernier enfant d’une hémorragie (Une hémorragie est un saignement, un écoulement du sang en dehors de son circuit naturel...) cérébrale. Sa mère élève donc ses trois enfants (Émilie, Franck et Alexandre) seule et s’installe à Morges où elle ouvre une institution pour jeunes filles. En 1882, Alexandre Yersin obtient son baccalauréat (Le baccalauréat (altération du bas-latin bachalariatus, désignant un rang de...) ès-lettre au Gymnase de Morges et débute des études de médecine (La médecine (du latin medicus, « qui guérit ») est la science et la...), en 1883, à l’ancienne Académie (Une académie est une assemblée de gens de lettres, de savants et/ou d'artistes reconnus par leurs...) de Lausanne qui portait les couleurs de l'organisation (Une organisation est) d'étudiants Stella et poursuit son apprentissage (L’apprentissage est l'acquisition de savoir-faire, c'est-à-dire le processus...) à Marbourg en Allemagne. Puis, en 1885, Yersin arrive en France où il continue ses études à l’Hôtel-Dieu de Paris (Paris est une ville française, capitale de la France et le chef-lieu de la région...). Là, il fait une des rencontres les plus importantes de sa vie en la personne d’Emile Roux qui va l’intégrer à l’Institut Pasteur où il participera aux séances de vaccination (La vaccination est un procédé consistant à introduire un agent extérieur (le...) contre la rage (La rage est une maladie virale grave touchant les mammifères dont l'Homme. Elle est...) et avec lequel il découvrira en 1886 la toxine (Une toxine est une substance toxique pour un ou plusieurs organismes vivants. Le Petit Larousse de...) diphtérique. En 1888 il passe son doctorat (Le doctorat (du latin doctorem, de doctum, supin de docere, enseigner) est généralement...) avec une thèse (Une thèse (du nom grec thesis, se traduisant par « action de poser ») est...) sur la tuberculose (La tuberculose est une maladie infectieuse transmissible et non immunisante, avec des signes...) expérimentale ( En art, il s'agit d'approches de création basées sur une remise en question des dogmes...) et suit à Berlin le cours de bactériologie de Robert Koch (Robert Koch est un médecin allemand, né le 11 décembre 1843 à...). En 1889 Yersin devient le premier préparateur du cours de microbiologie (La microbiologie est une sous-discipline de la biologie basée sur l'étude des...) de l’Institut Pasteur ; ce cours qui deviendra un facteur déterminant dans la recherche (La recherche scientifique désigne en premier lieu l’ensemble des actions entreprises en vue...) française à l’étranger. Par ailleurs, après de nombreuses démarches administratives, il obtient finalement la nationalité française cette même année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...).

Les expéditions d’Indochine

Mais, dès 1890, Yersin éprouve le besoin (Les besoins se situent au niveau de l'interaction entre l'individu et l'environnement. Il est...) de changer d’air après des mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps...) de travail acharné sur la tuberculose et la diphtérie (La diphtérie est une maladie infectieuse contagieuse décrite en 1826 par Pierre...) à l’Institut Pasteur. Après de courts séjours en Normandie où il découvre la mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.), il décide de partir dans les colonies françaises et rejoint, en septembre, l’Indochine française où il devient médecin (Un médecin est un professionnel de la santé titulaire d'un diplôme de docteur en...) des Messageries maritimes. Epris de ce pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue...), en 1891, il réussit à obtenir la permission des Messageries maritimes d’explorer l’Indochine. De là, prendront naissance trois expéditions à travers la jungle (La jungle est un type de végétation caractéristique de l’Inde : une...) d’Indochine qui était, alors, une des terres les plus sauvages et dangereuses du monde (Le mot monde peut désigner :). Durant l’année 1891, Alexandre Yersin va pouvoir, à travers fleuves et forêts tropicales, apprendre tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou...) ce qu’il désire et résider par la suite dans un lieu qui lui deviendra cher : Nha Trang. Cette première expédition à peine achevée, il repart à sa demande, en 1892, mais cette fois officiellement mandaté pour explorer une région de l’Annam dans la montagne (Une montagne est une structure topographique significative en relief positif, située à la...) à la hauteur (La hauteur a plusieurs significations suivant le domaine abordé.) de Nha Trang. Alexandre Yersin se révèle être un excellent explorateur, par la réalisation de cartes d’une grande précision et par de nombreuses observations (L’observation est l’action de suivi attentif des phénomènes, sans volonté de les...) (populations locales, ressources économie, etc.). À la fin de cette mission, Yersin rentre en France pour faire part de ses découvertes et donne quelques conférences. Il repart rapidement et prend, le 24 décembre, le bateau (Un bateau est une construction humaine capable de flotter sur l'eau et de s'y déplacer,...) de Marseille à Saïgon. Là-bas, une mission scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui...) lui a été confiée par l’Instruction Publique afin d’explorer la jungle et les rivières de Cochinchine; ces explorations dangereuses lui vaudront les compliments, entre autres,de Louis Pasteur (Louis Pasteur, né à Dole (Jura) le 27 décembre 1822 et mort à...) lui-même, ce qui constitue, bien évidemment, un très grand honneur. Après sept mois de voyage (Un voyage est un déplacement effectué vers un point plus ou moins éloigné dans un but personnel...) à travers les populations indigènes, Yersin rentre à Saïgon mais cette expédition se révèle n'être que partiellement réussie. En effet, il n’a pu explorer qu’une partie du territoire (La notion de territoire a pris une importance croissante en géographie et notamment en...) qui lui avait été demandé. Yersin a apporté une grande aide à la connaissance de la topographie du pays, mais également à l’anthropologie puisque, comme mentionné plus haut, il a pris l’habitude de décrire très précisément les habitats et peuplades rencontrées. En voici un court exemple : « Quoique formant (Dans l'intonation, les changements de fréquence fondamentale sont perçus comme des variations de...) pour ainsi dire une seule et même famille, les Moïs(sauvages) n’ont aucune espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type »...) d’unité politique. Non seulement il n’y a pas de chef de tribu, mais on peut même dire qu’il n’y a pas de chef de village (Un village est, à la campagne ou à la montagne, un ensemble d'habitations, de...). » La rigueur avec laquelle Alexandre Yersin a exploré ces terres inconnues n’étonne pas, puisqu'il connaissait la rigueur des laboratoires, on peut s'étonner, par contre de sa surprenante condition physique (La Condition physique est une combinaison des facteurs physique, technique, tactique et mental de...) conservée dans des conditions de vie et climats aussi difficiles. A sa mère qui lui demande par lettre s'il n'a pas maigri, il répond; "Je continue à me bien porter et je pèse comme toujours entre 58 et 60 kilos!" En 1894, Yersin met fin sa carrière de grand explorateur. Il se lance dans l'élevage de chevaux et de bovins pour ses sérums, et tente diverses cultures dont l'hévéa qu'il importe et acclimate. Il founira alors Michelin en latex (LaTeX est un système logiciel de composition de documents créé par Leslie Lamport....). Yersin suit alors de très près les problèmes agronomiques de ses hévéas et les problèmes techniques de son caoutchouc pour en tirer le maximum d'argent (L’argent ou argent métal est un élément chimique de symbole Ag — du...) afin de financer ses recherches médicales.

Le touriste moyen connait principalement de ses explorations la découverte du site sur lequel fut fondée la ville (Une ville est une unité urbaine (un « établissement humain » pour...) de Dalat.

La découverte du bacille de la peste

Quand une épidémie de peste originaire de Mongolie atteint en 1894 la côte sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.) de la Chine et notamment Hong Kong (Devise nationale : Sapientia et Virtus), le Gouvernement français ainsi que l’Institut Pasteur mandatent Yersin pour y étudier les raisons de l’épidémie. Simultanément et dans le même but un groupe de chercheurs japonais s'y est rendu (Le rendu est un processus informatique calculant l'image 2D (équivalent d'une photographie)...), dirigé par Shibasaburo Kitasato. Entre le 12 et le 15 juin, Yersin voyage à Hong Kong et emmène avec lui un matériel très précaire qu’il a emprunté auparavant au laboratoire de Microbiologie de l’Hôpital de Saïgon. À son arrivée, il apprend qu’une équipe de savants japonais est également présente pour étudier la nature de cette maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal...). Du 17 au 19 juin, Yersin réalise plusieurs autopsies sur des cadavres de pestiférés qui s’avèreront malheureusement infructueuses. Ces autopsies nécessitent des droits délivrés par l’État anglais et Yersin réalise bien vite que les Japonais en bénéficient plus fréquemment, mais il apprendra par la suite que les Japonais achetaient ces droits. Il décide, alors, de se faire construire une annexe à l’Hôpital de Hong Kong pour pouvoir y travailler plus librement.

Le 20 juin, Yersin isole un microbe (Les micro-organismes ou microbes sont des organismes vivants microscopiques (invisible à...) inconnu sur des cadavres de soldats anglais alors en garnison à Hong Kong, lequel microbe s’avère être le bacille de la peste bubonique (La peste bubonique est la forme la plus fréquente de peste en milieu naturel. Elle fait suite...). Peu après, il parvient à communiquer la maladie à des souris (Le terme souris est un nom vernaculaire ambigu qui peut désigner, pour les francophones, avant...) et à des cochons d'Inde. Le fait que le groupe ne disposât pas d'un incubateur, à la différence de Kitasato, et qu'il eut à faire ses cultures bactériennes à la température (La température est une grandeur physique mesurée à l'aide d'un thermomètre et...) de l'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et...) ambiant, dans une cabane de bambou (Les bambous sont des plantes monocotylédones appartenant à la famille des Poaceae. Ils...), fut en réalité une circonstance favorable car, dans des conditions de laboratoire, Yersinia pestis se développe mieux à des températures plus basses que celle du corps humain (Le corps humain est la structure physique d'une personne.).

Le 3 août, Alexandre Yersin quitte Hong Kong pour l’Indochine satisfait d’avoir pu isoler le microbe de la peste et de l’avoir envoyé en France. Il annonce alors au monde entier la découverte en collaboration avec le savant japonais Kitasato du « bacille Kitasato - Yersin » responsable de la peste. Mais, on remarque, par la suite, que Kitasato n’a, en fait, découvert qu’un streptocoque (Les streptocoques (le genre Streptococcus) regroupent un vaste ensemble de microorganismes...) et que le microbe que Yersin a isolé le 20 juin est le réel agent de la peste. Selon certaines sources, Kitasato aurait reconnu son erreur en privé, mais aucune de ses publications ne contient une véritable rétractation. Le mérite de Yersin sera officiellement reconnu en 1970. Le « bacille de Yersin » fut d'ailleurs toujours le seul utilisé pour la préparation du vaccin contre la peste.

Bien qu’ayant réussi à isoler ce microbe responsable de millions de morts durant l’histoire, Yersin ne parviendra jamais à résoudre le problème de la transmission de la maladie du rat (Le mot « rat » désigne en français, dans le langage vernaculaire...) à l’homme. Il faudra, en effet, attendre 1898 pour voir Paul-Louis Simond établir avec certitude à Karachi que c’est la puce qui transmet le bacille par sa piqûre.

La découverte mitigée du sérum antipesteux

En octobre 1894, Yersin entre dans une période d’activité relativement fébrile (Terme médical (du latin febrilis, de febris signifiant fièvre) signifiant...) et réfléchit sérieusement à la possibilité de créer un vaccin pour prévenir la peste et un sérum pour la guérir. Les chances de réussite paraissent particulièrement bonnes car Yersin a réussi, auparavant, à immuniser des lapins ainsi que de nombreux autres animaux. Il repart, donc, pour l’Indochine et s’installe à Nha Trang en Annam, endroit qu’il avait déjà visité durant ses expéditions. Cet endroit est intéressant pour plusieurs raisons. Il offre la possibilité d’être isolé tout en restant proche de Saïgon et donc en communication (La communication concerne aussi bien l'homme (communication intra-psychique, interpersonnelle,...) avec la Chine et l’Inde, deux grands lieux de la peste. En 1895, il crée l'Institut Pasteur (L’Institut Pasteur est une fondation française privée à but non lucratif qui...) à Nha Trang et met en place un laboratoire et tous les équipements nécessaires à la préparation du vaccin contre la peste. L’année 1896 voit, malheureusement, une nouvelle grande épidémie de peste se déclarer en Chine, à Canton. Yersin décide alors de s'y rendre pour avoir la possibilité de faire tester son sérum antipesteux, fraîchement préparé par l’Institut Pasteur de Paris, sur des humains infectés par le microbe. Cela fait, il retourne, en août, à Nha Trang puis à Paris pour bénéficier des conseils d’Emile Roux. Par la suite, de juin 1897 à juin 1898, Alexandre Yersin sillonne l’Inde en suivant les différentes épidémies de peste afin de perfectionner son sérum qui s’avère trop peu efficace et met, de ce fait, de nombreuses vies humaines en danger. Yersin n’y parvient que partiellement et P.L. Simond vient le relayer pour tenter de faire mieux. Car, comme l'a souligné Jean-Jacques Dreifuss, dans le 24 Heures (L'heure est une unité de mesure  :) du jeudi 27 octobre 1994, « Identifier le bacille ne signifie hélas pas encore trouver le traitement de la maladie».

Nha Trang, ses élevages animaliers et ses cultures

La maison (Une maison est un bâtiment de taille moyenne destiné à l'habitation d'une famille,...) de Yersin à Nha Trang, vers 1900

Son laboratoire de Nha Trang s’oriente donc vers les maladies infectieuses chez les animaux, et Yersin étudie activement une autre sorte de peste, la peste bovine, pour laquelle il obtient, beaucoup plus de succès. Sans réussir, pour autant, à isoler l’agent de cette seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui...) peste, il réussit à préparer de grandes quantités de sérum antipestique, à ne pas confondre avec le sérum antipesteux qui soigne la peste « humaine » dite bubonique. Pour la création de ce sérum, un élevage étant nécessaire, Alexandre Yersin tente, avec peu de succès, de faire venir des vaches de Suisse ainsi que des poules pour améliorer par des croisements le cheptel local. Mais tout ceci a un prix et Yersin se lance également dans la culture (La Culture est une civilisation pan-galactique inventée par Iain M. Banks au travers de ses...) pour tenter de le financer. Ainsi, dès 1898, Yersin s’intéresse à la culture (La définition que donne l'UNESCO de la culture est la suivante [1] :) d’Hevea brasiliensis, autrement dit arbre (Un arbre est une plante terrestre capable de se développer par elle-même en hauteur, en...) à caoutchouc. Il réussit, après plusieurs essais, en 1899, à l’introduire en Indochine et cette tentative est réussie. Ses récoltes de latex sont achetées, dès 1894, par Michelin. Cet arbre est encore à l’heure actuelle une des ressources du Vietnam. Yersin essaye d’autres cultures comme celle du cacao, du café, du manioc (Le manioc (Manihot esculenta) est un arbuste vivace de la famille des Euphorbiacées,...), du palmier à huile (L'huile est un terme générique désignant des matières grasses qui sont à...), du cocotier (Cocotier est un nom vernaculaire ambigu désignant en français certaines plantes de la...) ainsi que de plusieurs espèces tropicales aux vertus thérapeutiques. Ces différents essais rencontrent un succès mitigé et Yersin se tourne, en 1915, vers la plantation (Une plantation est une exploitation agricole en monoculture de cultures à forte valeur...) des Cinchonas pour produire la quinine (La quinine est un alcaloïde naturel qui est antipyrétique, analgésique et, surtout,...) qui permet de traiter le paludisme (Le paludisme (du latin paludis, « marais »), aussi appelé malaria (de...). Ces plantations lui permettent donc de subvenir à ses besoins en bétail et matériel, et développer l’agriculture indochinoise.

Les nombreuses nominations et récompenses

Il obtient le Légion d'Honneur. Parallèlement à ses activités agricoles, Yersin reste présent dans le monde scientifique indochinois. En 1902, le Gouverneur général de l’Indochine française appelle Yersin à Hanoï afin de créer l' l’École de Médecine et d’en prendre la direction. Après deux ans en tant que Doyen de cette institution, Yersin désire être remplacé et retourne à Nha Trang où il poursuit ses activités de recherche. En 1904, son laboratoire reçoit le nom d’ « Institut Pasteur et l’Institut Pasteur de Paris lui donne la responsabilité de l'Institut (Un institut est une organisation permanente créée dans un certain but. C'est...) Pasteur de Saïgon fondé en 1890 par Albert Calmette. Yersin accepte cette responsabilité mais délègue P. Brau pour l’institut de Saïgon. À cela, on peut ajouter le fait qu’il est élu correspondant pour la section de médecine et de chirurgie (La chirurgie est une technique médicale consistant en une intervention physique sur les...) de l’Académie des sciences. Il exercera la charge (La charge utile (payload en anglais ; la charge payante) représente ce qui est effectivement...) de directeur des Instituts Pasteur d’Indochine jusqu’en 1924, année où il devient, à titre honorifique, inspecteur général des établissements de l’Institut Pasteur d’Indochine. À la suite du décès d' A. Calmette, fondateur de l’Institut Pasteur de Saïgon, et de E. Roux, fidèle pasteurien et ami de Yersin, le conseil d’administration de l’Institut Pasteur crée le Conseil scientifique de l’Institut Pasteur et prend pour membre, entre autres, Alexandre Yersin. Par ailleurs, il est nommé, dans les mêmes temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...), directeur honoraire de l’Institut Pasteur de Paris où il doit venir chaque année pour en présider l’assemblée générale.

Un homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo...) vénéré

Alexandre Yersin décède le 28 février 1943 dans sa maison de Nha Trang. Le cercueil est suivi par une foule immense qui tient à rendre hommage à cet homme qui respectait les personnes âgées, soignait gratuitement les plus démunis et adorait les enfants. Il avait, en effet, toujours une friandise pour eux ou les aidait volontiers à construire des cerfs-volants. Son corps est inhumé sur une petite colline de laquelle il pouvait contempler la montagne où il avait réussi à faire pousser l’arbre à quinine. En 1943-1944, la poste de l'Indochine a émis un timbre à son effigie. Actuellement encore, il est reconnu comme le principal acteur (Un acteur est un artiste qui incarne un personnage dans un film, dans une pièce de théâtre, à...) du gigantesque développement qu’a connu l’Indochine. Mais bien qu'ayant, à son nom, une rue (La rue est un espace de circulation dans la ville qui dessert les logements et les lieux...) à Aubonne (avec plaque sur sa maison) et à Morges, une place à Paris dans le 13è arrondissement, un auditoire au Centre hospitalier universitaire (Un centre hospitalier universitaire (CHU) est un hôpital lié à une université,...) vaudois (CHUV) à Lausanne et une plaque sur le Gymnase de la Cité (La cité (latin civitas) est un mot désignant, dans l’Antiquité avant la...) à Lausanne, Alexandre Yersin reste "méconnu" en Suisse et en France, son pays d’adoption. En revanche, le Vietnam lui voue, de nos jours (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la...) encore, une admiration sans borne. En effet, comme le prouve ce témoignage de M. Dang Anh Trai, dernier survivant à avoir travaillé avec le docteur Yersin, dans le 24 Heures du Samedi et Dimanche 7-8 juillet 1996 : « On le considérait comme un Bouddha vivant». On peut également remarquer que ce pays, à l’histoire pour le moins mouvementée, possède encore deux rues aux noms d’étrangers : celles de Pasteur et de Yersin. De plus, Alexandre Yersin possède, à côté de sa tombe, un petit pagodon toujours orné de fleurs et d’encens, ce qui représente un honneur sans précédent pour un étranger.

Alexandre Yersin a donné son nom au lycée français de Đà Lạt et de Hanoï. Le Consulat Général de France à Hong Kong a également baptisé sa bourse d'excellence Alexandre Yersin .

Au Vietnam, il est surnommé Ong Nam ou Monsieur Nam.

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