Kon-Tiki
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Le Kon Tiki au musée d'Oslo
Le Kon Tiki au musée d'Oslo

En 1947, le savant norvégien Thor Heyerdahl et cinq autres hommes quittent le Pérou pour la Polynésie à bord du radeau Kon-Tiki (du nom du dieu du Soleil chez les Incas). Ce radeau (Un radeau est, comme son étymologie le suggère (« ras d'eau »), une embarcation basse sur l'eau, souvent sommaire, permettant de naviguer ou d'atteindre...), construit sur le modèle des embarcations traditionnelles indiennes, a été réalisé en assemblant des rondins de balsa, sans clous ni rivets, en utilisant seulement des cordes. Au cours de la traversée, ses occupants survivent uniquement grâce à la pêche et à la récupération d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les organismes vivants connus.) de pluie (La pluie désigne généralement une précipitation d'eau à l'état liquide tombant de nuages vers le sol. Il s'agit d'un hydrométéore météorologique qui fait partie du cycle de l'eau. La...).

En dérivant et avec l'aide d'une voile rudimentaire, ils arrivent après 101 jours et 8 000 kilomètres (Le mètre (symbole m, du grec metron, mesure) est l'unité de base de longueur du Système international. Il est défini comme la distance parcourue par la lumière dans le vide en 1/299 792 458 seconde.) de navigation (La navigation est la science et l'ensemble des techniques qui permettent de :) sur l'archipel (Un archipel est un ensemble d'îles relativement proches les unes des autres. La proximité se double le plus souvent d'une origine géologique commune.) des Tuamotu. Le but de cette expédition scientifique (Un scientifique est une personne qui se consacre à l'étude d'une science ou des sciences et qui se consacre à l'étude d'un domaine avec la rigueur et les méthodes scientifiques.) était de réfuter une objection courante à la théorie (Le mot théorie vient du mot grec theorein, qui signifie « contempler, observer, examiner ». Dans le langage courant, une théorie est une idée ou une...) d'Heyerdahl selon laquelle les populations des îles du Pacifique étaient en partie originaires d'Amérique : la traversée sur une telle embarcation (Une embarcation est un bateau de faible dimensions. Souvent non ponté, sa propulsion peut être à aviron, à voile ou à moteur. Généralement, une embarcation sert d'annexe à un bateau plus important, pour...) était souvent considérée comme impossible.

Thor Heyerdahl relatera cette expédition dans un livre qui connaîtra un succès mondial (L'expédition du Kon-Tiki) mais rencontrera aussi beaucoup de scepticisme parmi les scientifiques. En effet, en raison de courants contraires très forts, le radeau avait dû être remorqué bien au large avant d'être vraiment livré à lui-même.

Le voyage (Un voyage est un déplacement effectué vers un point plus ou moins éloigné dans un but personnel (tourisme) ou professionnel (affaires). Le voyage s'est considérablement développé et démocratisé, au cours...)

Premiers préparatifs

Tout (Le tout compris comme ensemble de ce qui existe est souvent interprété comme le monde ou l'univers.) commence le jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par...) où Thor Heyerdahl, dans une île (Une île est une étendue de terre entourée d'eau, que cette eau soit celle d'un cours d'eau, d'un lac ou d'une mer. Son étymologie latine, insula, a donné...) du Pacifique, écoute (Sur un voilier, une écoute est un cordage servant à régler l'angle de la voile par rapport à l'axe longitudinal du voilier et en conséquence l'angle d'incidence du vent sur la voile. Il y a une écoute dédiée à...) un vieil indigène raconter des histoires de sa tribu. Dans les documents qu'il découvre, l'un d'eux parle d'un certain Tiki, chef-dieu, fils du soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile centrale du système solaire. Dans la...), considéré comme l'ancêtre mythique du peuple (Le terme peuple adopte des sens différents selon le point de vue où l'on se place.) polynésien. Tiki serait arrivé un beau jour (Le jour ou la journée est l'intervalle qui sépare le lever du coucher du Soleil ; c'est la période entre deux nuits, pendant laquelle les rayons du Soleil éclairent le ciel. Son début (par rapport à minuit heure locale) et sa...) par la mer (Le terme de mer recouvre plusieurs réalités.) avec sa tribu pour peupler ces îles alors désertes. Il venait de l'est, d'un grand pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue restreinte (de l'ordre de quelques centaines de km²), subdivision de la civitas gallo-romaine. Comme la civitas qui...) très lointain… La légende n'en dit pas plus, mais le jeune Scandinave a de la suite dans les idées : au-delà de l'océan (Un océan est souvent défini, en géographie, comme une vaste étendue d'eau salée. En fait, il s'agit plutôt d'un volume, dont l'eau est en...), plein est, il y a… l'Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et l'Océanie par le détroit de Béring et l'océan Pacifique; et à l'est, de...) du Sud (Le sud est un point cardinal, opposé au nord.).

Bien des années plus tard, après d'importantes recherches, Thor Heyerdahl, retrouve l'histoire (Les Histoires ou l'Enquête (en grec ancien Ἱστορίαι / Historíai) sont la seule œuvre connue de l'historien grec...) de Kon-Tiki, un nom qui signifie " roi-soleil " dans une langue très ancienne du Pérou. Kon-Tiki était le chef divin d'un peuple à la peau (La peau est un organe composé de plusieurs couches de tissus. Elle joue, entre autres, le rôle d'enveloppe protectrice du corps.) blanche du lac (En limnologie, un lac est une grande étendue d'eau située dans un continent où il suffit que la profondeur, la superficie, ou le volume soit suffisant pour...) Titicaca. Pourchassé par ses ennemis, il prit la mer avec troupes, femmes et enfants pour fuir, tout droit vers l'ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se couche le Soleil à l'équinoxe, le couchant (ou ponant).). Pour Thor Heyerdahl, cela ne fait pas l'ombre (Une ombre est une zone sombre créée par l'interposition d'un objet opaque (ou seulement partiellement opaque) entre une source de lumière et la surface sur laquelle se réfléchit cette lumière....) d'un doute, ces deux dieux ne sont qu'un seul et même personnage, le père d'une civilisation née dans la cordillère (Une cordillère est une chaîne de montagnes allongée et étroite résultant généralement de la rencontre de deux plaques tectoniques.) des Andes et partie à la conquête du Pacifique.

Cette théorie à première vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et l'interprétation des rayonnements lumineux.) ne tient pas debout, car ces peuples ne possédaient pas de bateaux, et n'auraient donc pas pu tenter un tel voyage. Cependant, Thor Heyerdahl sait que ceux-ci possédaient des radeaux en balsa ; il pense qu'une telle traversée en radeau de balsa est possible. Pour le prouver, et puisque personne ne semble le croire, il ne reste qu'une seule solution : tenter soi-même l'aventure.

Parlant de son projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a priori à l’identique, nécessitant le concours et l’intégration d’une grande diversité de contribution, et...) à des marins, il parvient à convaincre l'un d'entre eux, Herman Watzinger, qui trouve cette expérience intéressante également pour sa dimension (Dans le sens commun, la notion de dimension renvoie à la taille ; les dimensions d'une pièce sont sa longueur, sa largeur et sa profondeur/son épaisseur, ou bien son diamètre si c'est une pièce de...) " exploration ". Les eaux qui seront traversées sont peu fréquentées, et Herman pourra avec ses connaissances en thermodynamique (On peut définir la thermodynamique de deux façons simples : la science de la chaleur et des machines thermiques ou la science des grands systèmes en équilibre. La première définition est aussi la première dans l'histoire. La...) réaliser des expériences et des prélèvements. Il envoie également une lettre à Erik, une connaissance d'Herman ainsi qu'à Knut Haugland et Torstein Raaby, deux héros de la Seconde ( Seconde est le féminin de l'adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s'ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une...) Guerre mondiale. L'expédition est financée par des sociétés qui, après une certaine hésitation, offrent des vivres et du matériel pour cette étrange expédition.

Thor a l’intention de construire son radeau directement au Pérou, le balsa poussant dans ce pays, derrière la cordillère des Andes. Toutefois, débarquer sur cette partie du continent (Le mot continent vient du latin continere pour « tenir ensemble », ou continens terra, les « terres continues ». Au sens propre, ce terme désigne une vaste étendue...), avec des caisses, des malles de matériel divers pour demander la permission de construire un bateau (Un bateau est une construction humaine capable de flotter sur l'eau et de s'y déplacer, dirigé ou non par ses occupants. Il répond aux besoins du...) afin de repartir ensuite par la mer, risque de déplaire fortement aux autorités locales. Ils discutent alors avec un de leurs amis correspondant aux Nations unies qui parvient à organiser une rencontre avec un représentant du Pérou. Celui-ci promet d’informer son gouvernement de cette expédition.

En Amérique du Sud

Mais on ne vend plus de balsa entier au Pérou, seulement des planches découpées. Le seul endroit où il est encore possible d’en obtenir est dans la jungle (La jungle est un type de végétation caractéristique de l’Inde : une formation herbacée comptant une proportion irrégulière d'arbres. Le succès du livre de Rudyard Kipling, Le Livre de la jungle, a...), inaccessible à ce moment à cause de la saison (La saison est une période de l'année qui observe une relative constance du climat et de la température. D'une durée d'environ trois mois (voir le tableau Solstice et Équinoxe ci-dessous), la saison joue un rôle...) des pluies, qui doit durer encore six mois (Le mois (Du lat. mensis «mois», et anciennement au plur. «menstrues») est une période de temps arbitraire.). Tous les chemins sont inondés.

Ils décident de se rendre par avion (Un avion, selon la définition officielle de l'Organisation de l'aviation civile internationale (OACI), est un aéronef plus lourd que l'air, entraîné par...) à Quito, la capitale (Une capitale (du latin caput, capitis, tête) est une ville où siègent les pouvoirs, ou une ville ayant une prééminence dans un domaine social, culturel, économique ou sportif,...) de l'Équateur, située sur les hauteurs, plus proche de Quevedo, la plantation (Une plantation est une exploitation agricole en monoculture de cultures à forte valeur économique destinées à la vente vers des marchés internationaux....) de bois de balsa. Dans la capitale, ils rencontrent un militaire informé de leur expédition qui accepte de leur prêter une jeep (Jeep est un constructeur automobile du groupe américain Chrysler.). Conduit par un capitaine du génie, Agurto Alexis, le groupe arrive à destination après un périlleux voyage à travers jungle, boue (En sédimentologie, la boue est un mélange d'eau et de particules sédimentaires fines de limons et d'argiles.) et pluie. Ils coupent tous les troncs de balsa qu'ils trouvent en bordure des chemins, la plantation étant inaccessible.

Après avoir rassemblé leurs troncs, ils construisent deux petites barques sur lesquelles ils entassent du bambou (Les bambous sont des plantes monocotylédones appartenant à la famille des Poaceae. Ils constituent la sous-famille des Bambusoideae qui compte environ 80...) ainsi que des feuilles de bananiers et des lianes (ils avaient en effet décidé de ne construire leur radeau qu'avec des éléments dont les anciens Incas disposaient, les clous et rivets étaient donc exclus). Les deux barques rudimentaires étant reliées, ils descendent la rivière (En hydrographie, une rivière est un cours d'eau qui s'écoule sous l'effet de la gravité et qui se jette dans une autre rivière ou dans un fleuve, contrairement au fleuve qui se jette, lui,...) pour rejoindre Gayaquil.

À Gayaquil, l'équipe se sépare. D'un côté, Thor part à Lima (Lima est la capitale et la plus grande ville du Pérou (2005: 8 393 728 habitants). Elle est située sur la côte ouest du pays près du port de Callao. Environ un tiers de la population vit dans des...) pour trouver un endroit propice à la construction du radeau près du port de Callao. Les autres embarquent sur un navire (Un navire est un bateau destiné à la navigation maritime, c'est-à-dire prévu pour naviguer au-delà de la limite où cessent de s'appliquer les règlements techniques de...) avec les bois de balsa pour rejoindre, quelques heures (L'heure est une unité de mesure  :) plus tard, l'endroit choisi par Thor. Le choix de ce dernier se porte sur les entrepôts du chantier naval (Naval est une municipalité de la province de Biliran sur l'île de Biliran aux Philippines.). Ils y seront à l'abri des éventuels curieux et pourront construire leur radeau en toute tranquillité. Il rencontre également à Lima Bengt Danielson, un Suédois, qu'il accepte comme sixième membre de l'expédition.

Une fois la construction achevée, les personnes qui voient l'esquif sont terrifiées par son aspect vulnérable. Le ministre de la marine en personne fait signer à Thor une décharge qui exonére la Marine de toute responsabilité quant au devenir de l'engin et de ses occupants. Les experts et diplomates étrangers venus voir le bateau ne se montrent guère plus encourageants. Nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre grammatical ».) d'entre eux leur déconseillent d'effectuer la traversée. Déjà, les gens lancent des paris (Paris est une ville française, capitale de la France et le chef-lieu de la région d’Île-de-France. Cette ville est construite sur une boucle de la Seine, au centre du bassin parisien, entre les confluents...) sur le nombre de jours que tiendrait le Kon-Tiki. L'ambassadeur de Norvège leur offre une Bible pour le voyage.

Malgré les restrictions sur la taille des malles personnelles embarquées, Erik emporte une guitare, et son compagnon, Herman, un perroquet (Le terme perroquet ([pɛ.ʁɔ.kɛ]) désigne d'une manière générique l'ensemble des espèces d'oiseaux de l'ordre des Psittaciformes, et en particulier les grandes espèces,...), présent d'adieu d'une bonne âme de Lima. Bengt, lui, emporte une multitude de livres scientifiques.

Le 27 avril, le pavillon norvégien est hissé sur le radeau ainsi que les drapeaux des autres nations ayant soutenu matériellement l'expédition. Gerd Vold, la secrétaire de l'expédition, baptise le radeau avec du lait de noix de coco (La noix de coco est le fruit du cocotier (Cocos nucifera), un des représentants de la famille des palmiers ou Arécacées.).

Sur l'océan Pacifique (L'océan Pacifique, qui s'étend sur une surface de 180 000 000 km², est l'océan le plus vaste du globe terrestre. Il comprend entièrement l'Océanie...)

Le 28 avril, le jour suivant le baptême du Kon-Tiki, le quai (Le Quai est un espace culturel de la ville d'Angers dans le département du Maine-et-Loire en France. L'ouverture a eu lieu le 25 mai 2007, et Le Quai a été inauguré...) est noir de monde (Le mot monde peut désigner :). Le Guardian Rios, le remorqueur (Les remorqueurs sont des bateaux petits, très puissants et très manœuvrants qui servent à guider, tirer, pousser les bateaux plus gros qui entrent et sortent des ports et à les amarrer à quai.) qui doit emmener le Kon-Tiki au large afin que celui-ci soit à l'abri des autres navires, arrive à quai et son équipage attache le radeau avec un solide câble. Mais Thor est seul sur le bateau, pendant que ses compagnons effectuent leurs derniers achats avant le départ. Le remorqueur démarre, et lentement, pour ne rien abîmer, il glisse vers le large, emmenant le Kon-Tiki avec lui. Après maints efforts, Thor réussit à faire comprendre à l'équipage du remorqueur qu'il est seul sur le radeau. Le remorqueur doit retourner au port pour chercher les compagnons qui attendent sur le quai. La foule est déjà partie lorsque le vrai départ a lieu.

Après une nuit et une journée de remorquage, Thor, Erik et Bengt prennent place sur le dinghy (Le mot « dinghy », d'origine indienne, servait à désigner une petite embarcation ouverte (non pontée). Les Anglais, en l'adoptant, n'ont pas défiguré l'acceptation première. Ils l'ont utilisée pour définir...), un simple canot pneumatique (Un canot pneumatique est un canot en caoutchouc souvent employé comme engin de sauvetage.), seule embarcation de secours que possède le radeau. Ils rejoignent à la rame le remorqueur pour se faire indiquer exactement leur position. Ils se trouvent à 50 milles de la terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance croissante au Soleil, et la quatrième par taille et par masse croissantes. C'est la plus grande et la plus massive des...), au nord-ouest (Le nord-ouest est la direction entre les points cardinaux nord et ouest. Le nord-ouest est opposé au sud-est.) de Callao.

Leur première action est de calculer la vitesse (On distingue :) à laquelle navigue le radeau. Celui-ci n'avance pas bien vite. Ils tentent de godiller, mais cela ne change rien. Heureusement, le vent (Le vent est le mouvement d’une atmosphère, masse de gaz située à la surface d'une planète. Les vents les plus violents connus ont lieu sur Neptune et sur Saturne. Il est essentiel à tous les...) arrive, calme et régulier, venant du sud-ouest (Le sud-ouest est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et ouest. Le sud-ouest est opposé au nord-est.). La voile se gonfle, et le Kon-Tiki commence à avancer, d'abord lentement puis de plus en plus vite. Ils utilisent une longue perche en bois de manguier comme aviron pour tenter de tenir le cap.

Le premier soir est un vrai duel avec les éléments, les vagues déferlent de plus en plus vite et avec de plus en plus de vigueur. On désigne un homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo sapiens) ou plus simplement « Homme ». Par distinction,...) de quart à bord du Kon-Tiki, qui doit s'attacher avec cordes au radeau car le Kon-Tiki ne possède pas de bastingage. Une boussole (Une boussole est un instrument de navigation constitué d’une aiguille magnétisée qui s’aligne sur le champ magnétique de la Terre. Elle indique ainsi le nord...) a été amarrée dans une caisse (Les caisses en bois servent à emballer des produits en plusieurs pièces, qui doivent être livrées ensembles.) à l'arrière pour qu'Erik puisse calculer la vitesse et la position du radeau. Le ciel (Le ciel est l'atmosphère de la Terre telle qu'elle est vue depuis le sol de la planète.) est couvert et ils n'ont aucun point (Graphie) de repère. La ligne d'horizon (Conceptuellement, l’horizon est la limite de ce que l'on peut observer, du fait de sa propre position ou situation. Ce concept simple se décline en physique,...) n'est pas visible, les vagues rebondissantes et le ciel nuageux la masquent.

La troisième nuit, la mer se calme un peu, bien que le vent souffle toujours. Vers quatre heures, une lame inattendue fait faire un tour complet au radeau sur lui-même. Tout le monde doit sortir sur le " pont " pour sauver la cargaison (La cargaison (de l'occitan gascon cargar: charger) est l'ensemble des marchandises transportées. Le terme s'applique au transport de bétail mais ne s'applique pas aux passagers.) et tenter de remettre le radeau dans le droit chemin. Celui-ci ne veut pas obéir, il recule. Les hommes de bord ont beau pousser, tirer, ramer, rien n'y fait.

Le lendemain, après une bonne nuit de sommeil (Le sommeil est un état naturel récurrent de perte de conscience (mais sans perte de la réception sensitive) du monde extérieur, accompagnée d'une diminution...) pour tous sur un radeau qui s'est enfin décidé à pointer le nez (Le nez (du latin nasus) est chez l'homme la saillie médiane du visage située au-dessus de la lèvre supérieure et qui, en le surplombant, recouvre l'orifice des fosses nasales,...) vers l'avant, Erik relève leur position et remarque qu'ils ont fortement dévié vers le nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.).

Les troncs s'imprègnent de plus en plus d'eau et chacun en coupe un morceau pour le lancer à l'eau. Le résultat les inquiète alors : les bouts de bois s'enfonçant lentement dans l'eau et disparaissant dans les profondeurs. Les cordes sont également une source d'inquiétude pour eux, car celles-ci ne cessent de grincer, râpant le bois. Mais leurs inquiétudes sont dissipées après quelques jours car ils remarquent que le balsa est un bois si tendre que les cordes s'y enfoncent, étant ainsi protégées.

Après une semaine, la mer s'apaise.

Quelques rencontres inattendues

Plus les compagnons se rapprochent de l'équateur et s'éloignent de la côte, plus ils rencontrent de poissons volants. Ceux-ci échouent souvent sur le pont (Un pont est une construction qui permet de franchir une dépression ou un obstacle (cours d'eau, voie de communication, vallée, etc.) en passant par-dessus cette séparation. Le franchissement supporte le passage d'hommes et...) du radeau, après s'être heurtés contre les caisses de matériel. Ces petits poissons leur sont très utiles, aussi bien comme nourriture que comme appât pour pêcher (Le pêcher (Prunus persica (L.) Batsch) est une espèce d'arbre fruitier de la famille des Rosaceae, cultivée pour son fruit comestible, la pêche.) d'autres espèces plus grosses comme les dorades. Le premier devoir du cuisinier (Cuisine), le matin, est d'aller ramasser ces poissons qui se sont échoués sur le pont pendant la nuit.

Une nuit ils retrouvent, dans leur petite cabane aménagée sur le pont, un maquereau-serpent. Plus tard, ils apprendront qu'ils ont été les premiers à avoir vu un poisson (Les Poissons sont une constellation du zodiaque traversée par le Soleil du 12 mars au 18 avril. Dans l'ordre du zodiaque, elle se situe entre le Verseau à l'ouest et le Bélier à l'est. Bien qu’assez...) de cette espèce (Dans les sciences du vivant, l’espèce (du latin species, « type » ou « apparence ») est le taxon de...) vivant. Poisson (Dans la classification classique, les poissons sont des animaux vertébrés aquatiques à branchies, pourvus de nageoires et dont le corps est le plus souvent couvert...) que les ichtyologues appelaient gempylus, mais dont ils n'avaient encore eu l'occasion de trouver que de rares spécimens à l'état de squelette (Le squelette est une charpente animale rigide servant de support pour les muscles. Il est à la base de l'evolution des vertébrés. Celui ci leur a fourni un avantage sélectif conséquent suite au besoin d'un organisme...).

Le 24 mai, ils font la rencontre d'un requin (Requin [ʁəkɛ̃] est un terme désormais ambigu désignant en français des poissons cartilagineux présents dans tous les océans du globe.) baleine (La baleine est un mammifère marin de grande taille classé dans l'ordre des cétacés. Le terme s'applique à plusieurs espèces différentes dans les...), le plus grand poisson connu actuellement, également très rare. Celui-ci est attiré par la dorade vivante qu'ils ont justement attachée à l'arrière du bateau pour attirer les requins et les étudier de près. D'après les zoologues, ce requin pouvait peser environ 15 tonnes.

Arrivée

Le 30 juin, l'équipage aperçoit enfin la terre : l'atoll de Puka Puka. Quelques jours plus tard, le 4 août, ils entrent brièvement en contact avec les habitants de l'île de Fangataufa, mais ne parviennent pas à amarrer. Trois jours plus tard, le 7 août, après avoir heurté un récif (Le récif, de l'arabe rasîf (« chaussée, digue ») par le portugais recife (« récif »), est le...), ils accostent sur un îlot inhabité au large de l'atoll de Raroia, dans l'archipel des Tuamotu, en Polynésie française (La Polynésie française est un ensemble de 5 archipels français, composés de 118 îles dont 67 habitées, situé dans le sud de l'Océan Pacifique, à environ 6 000 km à l’est de...).

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