Forêt - Définition et Explications

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Ennemis de la forêt

Ennemis « naturels »

Le forestier craint surtout le feu et des insectes ravageurs tels la chenille processionnaire du pin, celle du chêne, certains xylophages, des bactéries ou des champignons (ex : graphiose de l'orme (Les ormes sont des arbres du genre Ulmus, famille des Ulmaceae ou Ulmacées atteignant une...), maladie (La maladie est une altération des fonctions ou de la santé d'un organisme vivant, animal...) de l'encre du châtaignier). Les attaques qui prennent l'apparence d'épidémies et de pullulations suivent généralement un affaiblissement des arbres dû à des évènements de type sécheresse, tempête (Une tempête est un phénomène météorologique violent à large...), pollution (La pollution est définie comme ce qui rend un milieu malsain. La définition varie selon le...), drainage, fragmentation, etc. Il semble que dans les milieux extrêmes (polaires, subsahariens), les pullulations fassent partie de cycles naturels et régulateurs, dans des forêts dont le nombre (La notion de nombre en linguistique est traitée à l’article « Nombre...) d'essences est réduit, et plus exposées aux chocs climatiques.

La biodiversité (La biodiversité est la diversité naturelle des organismes vivants. Elle s'apprécie...) forestière peut aussi être menacée par des essences introduites qui peuvent devenir invasive ou poser des problèmes de pollution génétique (La génétique (du grec genno γεννώ = donner naissance) est...) et/ou d'allélopathie (L’allélopathie est l'ensemble de plusieurs interactions biochimiques directes ou...).

Dans l'hémisphère nord (Le nord est un point cardinal, opposé au sud.), des mammifères rongeurs (ex : mulots, campagnol (Campagnol est le nom vernaculaire d'un grand nombre de rongeurs de la sous-famille des Arvicolinae...) des champs), les lapins et des espèces-gibier (cerfs, daims, chevreuils, wapitis, etc.) sont localement considérés comme "nuisibles" par les forestiers parce qu'ils broutent les jeunes pousses et rongent les écorces. En forêt (Une forêt ou un massif forestier est une étendue boisée, relativement dense,...) méditerranéenne, les moutons et surtout les chèvres sont des ennemis redoutables des arbres.

Chiffres : Selon les chiffres fournis par les états à la FAO ; en 2000-2005, en moyenne (La moyenne est une mesure statistique caractérisant les éléments d'un ensemble de...), 104 millions d'hectares de forêts ont été annuellement ravagés par des incendies, des insectes (Insectes est une revue francophone d'écologie et d'entomologie destinée à un large...) et maladies, des sécheresses, tempêtes, grands froids ou inondations. Ce chiffre (Un chiffre est un symbole utilisé pour représenter les nombres.) est sous-estimé car certains pays (Pays vient du latin pagus qui désignait une subdivision territoriale et tribale d'étendue...) (africains notamment) n’ont pas réunis ou fourni (Les Foúrnoi Korséon (Grec: Φούρνοι...) de statistiques (La statistique est à la fois une science formelle, une méthode et une technique. Elle...), alors que l’imagerie satellitaire montre d’importants dégâts par le feu (Le feu est la production d'une flamme par une réaction chimique exothermique d'oxydation...) en Afrique (D’une superficie de 30 221 532 km2 en incluant les îles,...).

D'un point (Graphie) de vue (La vue est le sens qui permet d'observer et d'analyser l'environnement par la réception et...) historique, l'Homme (Un homme est un individu de sexe masculin adulte de l'espèce appelée Homme moderne (Homo...) a eu une relation ambiguë à la forêt et notamment à la forêt primaire, parfois protecteur ou n'y développant pas d'impact visible durant des millénaires (en zone tropicale, hormis sur certaines îles), et souvent destructeur (En programmation orientée objet, le destructeur d'une classe est une méthode lancée...) en zone tempérée européenne, asiatique et au Moyen-Orient, depuis plusieurs milliers d'années. La forêt primaire continue à reculer, et à Rio, comme à Johannesburg (Johannesburg est une ville et une métropole d'Afrique du Sud, capitale de la province de Gauteng,...) les élus présents n'ont pas réussi à valider le projet (Un projet est un engagement irréversible de résultat incertain, non reproductible a...) d'une Convention mondiale pour la forêt, qui n'est restée qu'une déclaration d'intention, dont la valeur et la portée juridique sont bien plus faibles que celles des conventions sur la biodiversité ou sur le climat (Le climat correspond à la distribution statistique des conditions atmosphériques dans une...).

Accidents climatiques

Les périodes de sécheresse, comme 1976, ou de forte canicule (La canicule est une période de très forte chaleur durant l'été. Même s'il...) (2003) peuvent provoquer le dessèchement des feuilles qui tombent alors prématurément. On peut constater aussi des brûlures de l'écorce (L'écorce est le revêtement extérieur du tronc, des branches et des racines des arbres, et plus...) exposée au soleil (Le Soleil (Sol en latin, Helios ou Ήλιος en grec) est l'étoile...) (hêtres).

Les effets peuvent se faire sentir des années après. La sécheresse aggrave le plus souvent les effets d'autres agents, tels les incendies ou les insectes ravageurs. Ainsi, en 1976, les incendies accentués par la sécheresse brûlèrent plus de 800 km² en France.

En période hivernale, le gel n'est généralement pas à redouter, sauf les cas extrêmes, comme en 1956 en France ou en 1985, lorsque 30 000 pins maritimes landais gelèrent. Les gelées tardives, sont, elles, nuisibles pour les jeunes plants. La neige (La neige est une forme de précipitation, constituée de glace cristallisée et...) peut être dangereuse dans certaines conditions, lorsqu'elle forme des manchons autour (Autour est le nom que la nomenclature aviaire en langue française (mise à jour) donne...) des branches, qui finissent par casser sous le poids (Le poids est la force de pesanteur, d'origine gravitationnelle et inertielle, exercée par la...) accumulé.

Les tempêtes, comme celle de décembre 1999 en Europe (L’Europe est une région terrestre qui peut être considérée comme un...) de l'Ouest (L’ouest est un point cardinal, opposé à l'est. C'est la direction vers laquelle se...), provoquent le déracinement et l'abattage des arbres, qui forment les « chablis » ou leur cassure (En minéralogie, la cassure désigne l'aspect de la surface d'un minéral qui,...) par le milieu du tronc (Un tronc peut être :), laissant en place les « chandeliers » et au sol les « volis ». En France, la tempête de 1999 a ainsi abattu 146 millions de m³ de bois.

Action de l’homme

Même dans certains pays riches, une gestion peu respectueuse de la biodiversité est critiquée, notamment pour l'absence de préservation de réseaux de forêts anciennes protégées (ici en Tasmanie).

La déforestation

Le recul des forêts anciennes et la régression du bois mort (La mort est l'état définitif d'un organisme biologique qui cesse de vivre (même si...) ont des causes humaines qui n'ont pas attendu l'invention de la tronçonneuse pour s'exercer. Ces bûcherons œuvraient dans la Lower Columbia au Canada, en Oregon, en 1905, mais les forêts chinoises avaient déjà fortement régressé il y a plus de 5000 ans.

La déforestation correspond à une récolte ou une destruction des forêts par l'homme d'une façon où la vocation du territoire (La notion de territoire a pris une importance croissante en géographie et notamment en...) forestier est changée. Une forêt devient alors une ville (Une ville est une unité urbaine (un « établissement humain » pour...), une route (Le mot « route » dérive du latin (via) rupta, littéralement « voie...), un champ (Un champ correspond à une notion d'espace défini:), un désert (Le mot désert désigne aujourd’hui une zone stérile ou peu propice à la...)... La sylviculture moderne permet la récolte (La Récolte (Countrycide) est le sixième épisode de la série anglaise de science...) des forêts sans entraîner la déforestation.

Elle est ancienne en Europe, où les grands défrichements datent de l'Antiquité (dans les régions méditerranéennes) et du Moyen Âge, mais continuent pour faire place à certains équipements, autoroute (Une autoroute est une route réservée à la circulation des véhicules motorisés rapides...), urbanisation, réservoirs hydro-électriques, aménagements pour les sports d'hiver (L'hiver est une des quatre saisons des zones tempérées.), etc. À l'heure (L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur...) actuelle, ce sont surtout les forêts tropicales qui souffrent de ce phénomène de déforestation, soit pour des raisons de développement économique, comme en Amazonie (L'Amazonie est une région d'Amérique du Sud. C'est une vaste plaine traversée par...), en Asie (L'Asie est un des cinq continents ou une partie des supercontinents Eurasie ou Afro-Eurasie de la...) du sud-est (Le sud-est est la direction à mi-chemin entre les points cardinaux sud et est. Le sud-est est...) ou en Sibérie, soit par surexploitation des ressources en bois tropicaux.

En 2006, bien qu’il n’y ait toujours pas de convention internationale sur la Forêt (le principal échec de Rio), plus de 100 pays avaient institué un programme forestier national, incluant généralement un volet protection (bien que les programmes portent encore essentiellement sur le développement de l’exploitation du bois) et parfois un volet conservation (ou restauration) des sols, de l’eau, de la diversité biologique et d’autres richesses et services environnementaux.

Ces programmes quand ils existent sont peu respectés dans les pays très pauvres ou ceux subissant des troubles civils ou afflux de réfugiés de pays voisins.

Il resterait en 2006 environ 4 milliards d’hectares plus ou moins boisés sur la planète (Une planète est un corps céleste orbitant autour du Soleil ou d'une autre étoile de...), soit environ 30 % des superficies émergées. De 1990 à 2005, 3 % de la forêt a disparu, (- 0,2 % par an) selon la FAO.

De 2000 à 2005, 57 pays ont signalé un accroissement de leur taux de boisement (mais s’agit souvent de plantations industrielles (eucalyptus, peupliers, résineux, palmiers à huile) de peu d’intérêt pour la biodiversité). 83 pays ont reconnu que leur forêt reculait. La perte nette (Le terme Nette est un nom vernaculaire attribué en français à plusieurs espèces...) serait de 7,3 millions d’ha/an (soit 20 000 hectares/jour).

Les 10 pays les plus riches en forêts représentent à eux seuls 80 % des forêts primaires de la terre (La Terre est la troisième planète du Système solaire par ordre de distance...), dont l’Indonésie, le Mexique, la Papouasie-Nouvelle-Guinée et le Brésil. Ce sont aussi ceux qui ont subi la déforestation la plus intense et rapide de 2000 à 2005, en dépit de plantations de forêts secondaires commerciales.

L’Asie de l’Est qui avait perdu la plupart de ses forêt a enregistré le principal accroissement suite aux centaines de millions d’arbres plantés en Chine (mais ce sont de jeunes boisements et non des forêts au sens (SENS (Strategies for Engineered Negligible Senescence) est un projet scientifique qui a pour but...) écologique du terme) et ces accroissements ne compensent pas les taux élevés de déforestation d’autres zones. Globalement la déforestation s’est encore accélérée en Asie du Sud-Est entre 2000 et 2005. C’est cependant en Afrique et en Amérique (L’Amérique est un continent séparé, à l'ouest, de l'Asie et...) latine/Caraïbes que la forêt recule le plus ; l’Afrique représente encore 16 % de la superficie (L'aire ou la superficie est une mesure d'une surface. Par métonymie, on désigne souvent...) boisée totale, mais elle a perdu plus de 9 % de ses forêts entre 1990 et 2005, pendant que l’Europe et l’Amérique du Nord en important massivement des bois exotiques ont pu accroître leurs superficies forestières dans le même temps (Le temps est un concept développé par l'être humain pour appréhender le...). New Scientist a publié une étude sur les 50 pays les plus boisés : 22 présentaient en 2006 une nette reforestation. La situation (En géographie, la situation est un concept spatial permettant la localisation relative d'un...) au Brésil et en Indonésie (L'Indonésie, officiellement la République d'Indonésie (en indonésien Republik...) est préoccupante, tandis que la Chine crée la surprise : depuis 2002, on y a replanté une surface (Une surface désigne généralement la couche superficielle d'un objet. Le terme a...) équivalente à celle de la Californie.

La déforestation est aussi une cause d'apparition et de diffusion (Dans le langage courant, le terme diffusion fait référence à une notion de...) de maladies émergentes.

La pollution

Les polluants liés à l'activité (Le terme d'activité peut désigner une profession.) humaine sont nombreux : anhydride sulfureux qui provoque les fameuses « pluies acides » auxquelles fut attribué le dépérissement des forêts constaté en Europe dans les années 1970-80, mais qui devait beaucoup aussi à la sécheresse et aux pesticides véhiculés par l'air (L'air est le mélange de gaz constituant l'atmosphère de la Terre. Il est inodore et...) et/ou solubilisés par les pluies, les oxydes d'azote (L'azote est un élément chimique de la famille des pnictogènes, de symbole N et de...), l'acide (Un acide est un composé chimique généralement défini par ses réactions...) fluorhydrique, émis localement par certaines industries notamment dans certaines vallées alpines, les particules émises par la combustion (La combustion est une réaction chimique exothermique d'oxydoréduction. Lorsque la...) du charbon et des carburants pétroliers, l'ozone (L’ozone (ou trioxygène) est un composé chimique comportant 3 atomes...)... avec aussi en montagne (Une montagne est une structure topographique significative en relief positif, située à la...) et dans les zones froides le sel de déneigement (Le déneigement est un travail consistant à déblayer la neige. Ce travail implique...). Par ailleurs les mousses et les lichens piègent très efficacement les particules de l'air, dont ils se nourrissent. Par ce biais, ils fixent aussi les métaux lourds de plus en plus présents dans l'air, ainsi que d'autres polluants (au point d'en mourir parfois, ce qui en fait, selon la sensibilité de espèces de bons bio-indicateurs). Les champignons qui font la richesse du sol forestier se montrent également capable de bioconcentrer de nombreux polluants (métaux lourds dont plomb (Le plomb est un élément chimique de la famille des cristallogènes, de symbole Pb et...), cadmium (Le cadmium est un élément chimique de symbole Cd et de numéro atomique 48.) et mercure, mais aussi radionucléides, qui peuvent ensuite être concentrés par la chaîne (Le mot chaîne peut avoir plusieurs significations :) alimentaire).

La forêt a de tous temps également été un lieu privilégié pour la chasse ; Les munitions au plomb (grenaille et balles) y ont été dispersées par de milliers de tonnes chaque année (Une année est une unité de temps exprimant la durée entre deux occurrences d'un évènement lié...), souvent tirées aux mêmes endroits ; près des points d'eau (L’eau est un composé chimique ubiquitaire sur la Terre, essentiel pour tous les...), des berges de fleuves, sur les lieux d'agrainage, sur les layons ou cloisonnements ou à partir de postes de tir aménagés. Les sols forestiers sont souvent naturellement légèrement acides à très acides en zones tropicale ou boréales, ce qui facilite la dispersion (La dispersion, en mécanique ondulatoire, est le phénomène affectant une onde dans un...) et biodisponibilité de ce plomb enrichi d'arsenic (L’arsenic est un élément chimique de la famille des pnictogènes, de symbole...) et d'antimoine (L'antimoine est un élément chimique de la famille des pnictogènes, de symbole Sb...), ainsi que du mercure qui a longtemps été utilisé par les amorces.

Dans certains pays, des boues de station d'épuration sont régulièrement dispersées en forêts, parfois sous forme de pulvérisation (Le terme de pulvérisation a été introduit en 1975 par J. M. Steele dans sa...), ce qui peut contribuer à la dispersion de certains contaminants.

Avec les premières expérimentations d'arbres OGM (peupliers essentiellement, testés par exemple en France et au Canada en milieu non-confinés), certains craignent une pollution génétique en cas de transmission du gène (Un gène est une séquence d'acide désoxyribonucléique (ADN) qui spécifie la...), ou un impact sur la faune et le sol forestier via la toxine (Une toxine est une substance toxique pour un ou plusieurs organismes vivants. Le Petit Larousse de...) BT émise par ces arbres.

Les séquelles de guerres

De tous temps, les forêts ont été stratégiques du point de vue militaire. Elles sont servi de réserve de bois de marine et charpente, mais surtout d'abri ou de cible à toutes les armées, maquis et résistances, des millions de réfugiés s'y protégeant encore aujourd'hui dans les pays en conflits. Parfois on les a pillées ou détruites dans le cadre de la stratégie (La stratégie - du grec stratos qui signifie « armée » et ageîn qui signifie...) de la « terre brûlée ». Au Vietnam et Laos, le défoliant, le Napalm (Le Napalm, inventé en 1942, est une substance basée sur de l'essence. Il est...) et les munitions à sous-munitions ont laissé des traces (TRACES (TRAde Control and Expert System) est un réseau vétérinaire sanitaire de...) encore persistantes (dioxines, métaux lourds, sols dégradés, mines actives, etc.). Le bois mitraillé des forêts françaises a perdu de sa valeur technique et financière, mais il peut aussi avoir été pollué par le plomb ou d'autres métaux lourds.

Au XXe siècle, notamment en France dans la zone rouge (La couleur rouge répond à différentes définitions, selon le système chromatique dont on fait...), de vastes forêts dite « de guerre » ont été artificiellement plantées sur des sites agricoles rendus incultivables par les séquelles de guerre et localement en Allemagne ou en France sur des sites gravement pollués par des accidents liés à la production d'usines d'armement ou d'usine produisant en amont les toxiques chimiques ou les métaux utilisés dans les munitions (plomb, cadmium, zinc (Le zinc (prononciation /zɛ̃k/ ou /zɛ̃ɡ/) est un élément...), cuivre (Le cuivre est un élément chimique de symbole Cu et de numéro atomique 29. Le cuivre...), mercure, etc.). Des forêts comme celle de Verdun contiennent encore des quantités considérables de munitions non explosées, dont certaines chimiques (chargées de « gaz de combats »).

Feux de forêt

Un feu de forêt dans le Wyoming

Ils sont le plus souvent allumés par l'homme, volontairement (pyromanes, bergers...) ou involontairement (négligence). Le fire-stick farming, souvent employé par les aborigènes australien, a profondement modifié la faune et flore (La flore est l'ensemble des espèces végétales présentes dans un espace...) d'Australie (L’Australie (officiellement Commonwealth d’Australie) est un pays de...). Cette pratique consistait à bruler de vastes terres pour faciliter la chasse a entrainé la disparition de sa mégafaune... Malgré des moyens de surveillance et de lutte de plus en plus performant, leur nombre et leur gravité (La gravitation est une des quatre interactions fondamentales de la physique.) ne cesse de croitre en zone tropicale (Indonésie, Brésil..) mais aussi en Europe et en Amérique du Nord ou Australie. Prenant des proportions catastrophiques dans certaines régions (notamment autour de la Méditerranée), ils conduisent à la mise en place de moyens de lutte très importants, dont l'efficacité est variable (En mathématiques et en logique, une variable est représentée par un symbole. Elle...). Toutes les essences forestières sont combustibles, mais certaines riches en produits volatils favorisent le combustion et l'extension de l'incendie, d'autres résistent mieux (grâce à des phénomènes de protection comme la création de liège), ou se régénèrent plus vite.

En France, en moyenne 200 km2 de forêt brulent annuellement (pour les années 2000). Certains estiment que les incendies ne sont pas une menace sérieuse pour les forêts mais plutôt un problème économique ; outre le manque à gagner en produits d'exploitation (bois d'œuvre et bois de chauffage), la prévention (La prévention est une attitude et/ou l'ensemble de mesures à prendre pour éviter...) et la lutte contre les incendies coutent en moyenne 125 millions d'euros par an. Néanmoins des incendies à répétition sur des zones déjà morcelées peuvent amorcer de graves phénomènes d'érosion et de dégradation des sols. Certaines espèces (tortue terrestre par exemple) en ont beaucoup souffert.

Il est difficile de tirer un bilan de l'action de l'homme sur les forêts : il ne se résume pas à des actions néfastes, car si les États n'ont pas enrayé la déforestation ni pu s'accorder pour rédiger et signer une convention internationale pour la protection des forêts à Rio en 1992 ou à Johannesbourg en 2003, de nombreux programmes locaux d'études et de restauration de forêts existent dans le monde (Le mot monde peut désigner :), dont les forêts modèles canadiennes.

En Europe de l'Ouest, la forme et la superficie des forêts européennes contemporaines résultent essentiellement de l'action de l'homme, et il est couramment admis chez les forestiers qu'elles sont gérées de manière durable. Contrairement à une idée répandue, la surface de la forêt française, après avoir fortement diminué jusqu'à la fin du moyen âge a réaugmenté, y compris depuis les années 1900 (d'environ + 30 %), mais souvent grâce à des plantations commerciales de résineux et peupliers, moins riches au niveau de la biodiversité et avec un recul des zones humides. Le gain en superficie n'a pas freiné ou compensé le recul des oiseaux, insectes, lichens et fleurs typiquement forestières, ni le recul massif (Le mot massif peut être employé comme :) du bocage (On appelle bocage la région où les champs et les prés sont enclos par des...) et des arbres épars depuis les années 1950. Les arbres tendent par ailleurs à être exploités de plus en plus jeunes et les plantations sont génétiquement peu variées. Hormis localement, suite aux tempêtes, le gros bois mort reste trop rare pour permettre la survie de nombreuses espèces d'invertébrés saproxylophages.

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